¿Vida extraterrestre cada vez más cerca? Descubren 18 planetas extrasolares

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¿Vida extraterrestre más cerca? Descubren 18 planetas extrasolares

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Las esperanzas de encontrar vida extraterrestre se han fortalecido cuando los investigadores del Instituto Mx Planck para la Investigación del Sistema Solar (MPS) hizo el anuncio de que se ha hecho un nuevo hallazgo de hasta 18 planetas extrasolares del tamaño de la Tierra, descubiertos más allá del Sistema Solar. Los mundos son tan pequeños que los sondeos anteriores los habían pasado por alto. Estos planetas extrasolares podrían reunir las condiciones necesarias para albergar vida en su interior.

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¿Vida extraterrestre más cerca? Descubren 18 planetas extrasolares

Las esperanzas de encontrar vida extraterrestre aumentan con el hallazgo de 18 planetas extrasolares

El equipo de científicos estima que su nuevo método de búsqueda tiene el potencial de encontrar cien planetas extrasolares adicionales en todo el conjunto de datos de la misión Kepler. Hasta ahora, se conocen algo más de cuatro mil planetas que orbitan estrellas fuera de nuestro Sistema Solar.

De estos exoplanetas, alrededor del noventa y seis por ciento son significativamente más grandes que la Tierra, la mayoría de ellos más comparables en dimensiones con los gigantes gaseosos de Neptuno o Júpiter.

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Pero es muy probable que este porcentaje no refleje las condiciones reales en el espacio, ya que los planetas más pequeños son muchos más complicados de rastrear que los grandes. Además, los más pequeños mundos son objetivos fascinantes en la búsqueda de planetas parecidos a la Tierra, potencialmente habitables, fuera del Sistema Solar.

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Los 18 mundos recién descubiertos entran en la categoría de planetas del tamaño de la Tierra. El más pequeño de ellos es solo el 69 por ciento del tamaño de la Tierra; el más grande es apenas más del doble del radio de la Tierra.

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Y tienen otra cosa en común: lo dieciocho planetas no pudieron detectarse en los datos del Telescopio Espacial Kepler hasta el momento. Los algoritmos de búsqueda normales no eran lo suficientemente potentes.

¿Vida extraterrestre más cerca? Descubren 18 planetas extrasolares

¿Vida extraterrestre y la búsqueda de mundos lejanos?

En su búsqueda por mundos lejanos, los científicos normalmente usan el conocido método de tránsito para buscar estrellas con disminución de brillo recurrentes periódicamente. Si una estrella posee un planeta cuyo plano orbital está alineado con la línea de visión de la Tierra, el planeta tapará una pequeña porción de la luz que emite la estrella mientras pasa frente a la estrella una vez por órbita.

Los planetas grandes suelen producir variaciones de brillos obvias y profundas en sus estrellas anfitrionas, de modo que la variación sutil de brillo de la estrella en el centro a la extremidad apenas y se puede distinguir.

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Los mundos pequeños, sin embargo, presentan a los científicos y un desafío mucho mayor. Su efecto sobre el brillo estelar es tan mínimo que es extremadamente difícil distinguirlo de las fluctuaciones naturales del brillo de la estrella y del ruido que necesariamente viene con cualquier tipo de observación.

El equipo de René Heller ahora ha podido demostrar que la sensibilidad del método de tránsito puede mejorarse de forma significativa si se asume una curva de luz más realista en el algoritmo de búsqueda.

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Formas de vida extraterrestre en condiciones extremas

La mayoría de los nuevos planetas orbitan a su estrella más cerca que sus compañeros planetarios. La superficies, por la tanto, tengan altas temperaturas, sin embargo, por su tamaño, científicos aseguran que podrían albergar formas de vida desconocidas, capaces de soportar tales condiciones.

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Muchos de ellos la relacionan con la criatura conocida como Tardigrada, u oso de agua. Una criatura capaz de sobrevivir a condiciones inhóspitas, que ningún otro ser vivo sobrevive. Los científicos aseguran que si dicha forma de vida se formó en la Tierra, fácilmente podría desarrollarse en otros mundos, pues las condiciones necesarias para que se genere son prácticamente escasas.

Estos nuevos  mundos abren todo un abanico diferente de posibilidades para la búsqueda de vida extraterrestre fuera de nuestro Sistema Solar. Mientras más grande sea el número de mundos conocidos, más grande será la posibilidad de que exista vida extraterrestre.

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