Los árboles hablan entre sí, el bosque está interconectado como “Internet”.

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Los árboles hablan entre sí, el bosque está interconectado como “Internet”.

La imagen que nuestra mente evoca cuando pensamos en un bosque, a menudo representa un conjunto de árboles con tronco macizo y follaje verde. Pero para la Dra. Suzanne Simard, ecologista forestal de la Universidad de British Columbia (Canadá), “es mucho más” y sus descubrimientos están cambiando la forma en que pensamos sobre el bosque.
En el subsuelo hay otro mundo”, dice el ecologista, “un mundo de infinitas vías biológicas que conectan a los árboles, les permiten comunicarse y permiten que el bosque se comporte como un solo organismo”. Se puede rastrear hasta una especie de inteligencia”.

Los primeros experimentos realizados por S. Simard y su equipo comenzaron hace unos treinta años, después de que los científicos, en el laboratorio, descubrieron que la raíz de una plantístula de pino podía transmitir carbono a la raíz de otra plantístula de pino.
En ese momento, la pregunta crucial para S. Simard era: “¿Puede suceder en la naturaleza, en el bosque?” A pesar de la oposición de sus colegas y otras dificultades, ella y su equipo consiguieron fondos para la investigación y se adentraron en las profundidades del bosque canadiense.

Experimentos en el bosque muestran que los árboles se comunican entre sí

Tomaron muestras de ochenta réplicas de tres especies de árboles: el abedul de papel, el abeto Douglas y el cedro rojo del Pacífico y comenzaron con experimentos.
“Mi hipótesis era que el abedul y el abeto estaban conectados en una red subterránea, y que el cedro, por el contrario, vivía en su propio mundo.

Cubrieron los árboles con bolsas de plástico e inyectaron los dos isótopos de carbono radioactivo en su interior. Después de una hora, el tiempo que tardaron los árboles en absorber el CO2 a través de la fotosíntesis, el resultado confirmó la hipótesis de San Simard: entre el abeto y el abedul había habido una comunicación bidireccional, una especie de conversación animada mientras el cedro permanecía en “silencio” en su mundo.
Más tarde, otros experimentos demostraron que en verano, el abedul enviaba más carbono al abeto que al abedul, especialmente cuando el abeto estaba a la sombra. También encontraron una situación opuesta, en la que el abeto enviaba más carbono, porque seguía creciendo, mientras que el abedul no tenía hojas. El resultado extraordinario fue que estas dos especies dependían la una de la otra como el Yin y el Yang.

“Pensé que había descubierto algo grande que cambiaría nuestra idea de interacción entre los árboles de un bosque: ya no eran sólo competidores, sino colaboradores. Había encontrado pruebas tangibles de la existencia de esta enorme red de comunicación subterránea: el otro mundo.

¿Cómo podían comunicarse?

Esta simbiosis mutualista subterránea, que no se limita al carbono, sino a otras sustancias como el nitrógeno, el fósforo, el agua, los compuestos aleloquímicos y las hormonas, es posible gracias a una red de filamentos fúngicos llamados micelio. Esta red es tan densa que puede haber cientos de millas de micelio en un solo paso; funciona más o menos como el “Internet” y conecta a diferentes individuos en el bosque no sólo de la misma especie, sino también de diferentes especies como el abeto y el abedul.

En los años siguientes, S. Simard y su equipo, examinando secuencias cortas de ADN de cada árbol y cada hongo en una parte del bosque de abetos de Douglas, identificaron la presencia de los nodos principales de la red de comunicación y los llamaron “árboles nodales” o “árboles madre”. Un “árbol madre” estaba conectado a cientos de otros árboles y alimentaba a las plantas más jóvenes de la maleza. “Gracias a este fenómeno, las plántulas -explica S. Simard- tienen cuatro veces más posibilidades de sobrevivir.

Mientras continuaban experimentando, cultivando árboles madre al lado de sus propias plántulas y de plántulas extranjeras, descubrieron que los árboles eran capaces de reconocer a su “descendencia”. De hecho, los árboles madre colonizaron a sus crías con redes fúngicas más grandes y les enviaron más carbono. Incluso podían reducir su nivel de competencia radical para dar cabida a sus hijos, y cuando las madres de los árboles estaban heridas o moribundas, enviaban mensajes de sabiduría a las generaciones subsiguientes de plantas de semillero.

No mates a los árboles madre

“Sin embargo”, recuerda el ecologista, “el bosque es vulnerable, no sólo a las perturbaciones naturales, como los escarabajos de la corteza que atacan a los árboles más viejos, sino también a la deforestación comercial”.

Se ha comprobado que la deforestación excesiva afecta los ciclos hidrogeológicos, degrada los hábitats de la vida silvestre y emite gases de efecto invernadero a la atmósfera, lo que crea nuevas perturbaciones y provoca la muerte de los árboles. Sin embargo, la eliminación de uno o dos “árboles madre” de un bosque entero es tolerable, pero no debemos cruzar el límite porque los “árboles madre” son como alfileres en un avión.
Al retirar uno o dos, el avión seguirá volando, pero al retirar demasiados, por ejemplo los que mantienen sus alas en su lugar, todo el sistema se colapsaría.

La sabiduría y la autocuración de los árboles

Simard dice que no es necesario abolir la tala de árboles, sino salvar su legado, para que a través de las redes, la madera, los genes, puedan transmitir su “sabiduría” a las siguientes generaciones de árboles.
Cuando pensamos en los bosques, ahora sabemos que no son simplemente un conjunto de árboles, sino sistemas complejos capaces de un enorme poder de autocuración.
Cientos de “árboles madre”, a través de las infinitas redes que se superponen entre sí, conectan las especies de plantas forestales, aumentando la resiliencia de toda la comunidad. Los árboles del bosque son colaboradores sensacionales y se hablan en un lenguaje que, gracias a Suzanne Simard y su equipo, podemos empezar a escuchar y comprender.