Los rayos de luz intergalácticos podrían ser el billete para entrar en contacto con alienígenas del espacio.

La "Encuesta Trillion Planet Survey" tiene como objetivo buscar en el cielo signos de luz y vida.

662
Los rayos de luz intergalácticos podrían ser el billete para entrar en contacto con alienígenas del espacio.
Free-Photos / Pixabay

Durante más de medio siglo, hemos estado escaneando los cielos en busca de señales de radio que podrían ser evidencia de una civilización alienígena. Ahora los físicos de la Universidad de California, Santa Bárbara, están intentando un enfoque diferente: escanear los cielos en busca de rayos de luz que son monstruosamente intensos. Es un enfoque prometedor que podría descubrir a los extraterrestres que se han equipado con la madre de todos los punteros láser.

La idea de usar rayos de luz para señalar de un mundo a otro no es nueva – incluso los victorianos lo consideraron. En 1874, el matemático finlandés Edvard Engelbert Novius propuso cablear 22.000 bombillas y usar espejos curvos para enfocar su brillo en Marte, alertando así a los residentes del Planeta Rojo de que tenían vecinos en la tercera roca del sol. No consiguió los fondos.

El plan de Santa Bárbara es revertir el esquema de Novius y buscar extraterrestres que podrían estar señalándonos. O, más exactamente, derramando inadvertidamente la luz en nuestra dirección con una fuente de luz más brillante que un soplete. Los científicos planean buscar tales luminarias de alta tecnología acampadas en la Galaxia de Andrómeda, que a 2,5 millones de años-luz de distancia es la galaxia grande más cercana a nuestra propia Vía Láctea.

Los rayos de luz intergalácticos podrían ser el billete para entrar en contacto con alienígenas del espacio.

Este esfuerzo es una consecuencia de otro proyecto desarrollado en la universidad. Hace varios años, el físico de la facultad Phil Lubin sugirió sincronizar una falange de láseres de alta potencia para producir una fuente de luz realmente cegadora. Su idea era usar este superláser para patear sondas espaciales del tamaño de una caja de cerillas a estrellas cercanas a una velocidad de la luz de aproximadamente el 20 por ciento. Esto es difícil, pero no imposible, y el plan de Lubin ahora está recibiendo apoyo financiero de la NASA y Breakthrough Starshot, una iniciativa privada financiada por el capitalista de riesgo Yuri Milner. Es emocionante pensar que podríamos enviar sondas a las estrellas más cercanas lo suficientemente rápido como para que los científicos del proyecto sigan vivos cuando las sondas lleguen a su destino.

Pero Lubin y sus estudiantes también prepararon un experimento auxiliar: una búsqueda de sociedades alienígenas tan avanzadas que ya han construido potentes láseres para sus propios lanzamientos interestelares. Estas fuentes de luz serían fáciles de ver incluso a distancias astronómicas. De hecho, según algunos cálculos, si usted estuviera mirando hacia abajo el rayo de tal láser incluso desde muy lejos, éste eclipsaría a las estrellas, cuásares, supernovas y -bien- a cualquier cosa en el universo. Te darías cuenta.

Anuncios
Anuncios

El equipo de Santa Bárbara planea usar pequeños telescopios para tomar fotos de Andrómeda repetidamente. Luego compararán estas fotos con fotos antiguas para ver si ha aparecido alguna nueva “estrella” – posible evidencia de una fuente no natural. El proceso será automatizado y la encuesta puede continuar siempre y cuando haya interés y apoyo.

¿Por qué Andrómeda? La razón es simple: elegir una galaxia cercana significa que el proyecto puede reconocer rápidamente una vasta franja de territorio extraterrestre.

Se cree que Andrómeda, al igual que la Vía Láctea, contiene alrededor de un billón de planetas, un hecho que llevó a los físicos de Santa Bárbara a llamar inventivamente a su esfuerzo la Encuesta del Trillón de Planetas. La mayoría de las búsquedas convencionales de T.E. buscan señales de los sistemas estelares cercanos de uno en uno. Al examinar una galaxia entera a la vez, los científicos de Santa Bárbara se proponen aumentar enormemente las posibilidades de encontrar algo.

Anuncios

Hay algunas preocupaciones. Incluso si Andrómeda contiene una sociedad cuyos láseres súper brillantes apuñalan rutinariamente el cielo, la rotación de su planeta de origen podría causar que este rayo barriera la Tierra muy rápidamente. Si es así, es fácil que se le pase por alto. También vale la pena señalar que Andrómeda – que usted mismo puede comprobar con binoculares – ha sido estudiado casi tanto como la Biblia. Nadie ha visto nunca luces brillantes y desconcertantes. Además, los astrónomos que buscan supernovas han estudiado millones de otras galaxias con telescopios automatizados. Han encontrado muchas estrellas explosivas, pero no super-lasers.

Por supuesto, el no encontrar estas cosas no prueba que no estén ahí.

Anuncios

La búsqueda de extraterrestres siempre ha asumido que los seres avanzados transmitirán una señal de aspecto antinatural o construirán algún artefacto lo suficientemente grande como para ser visto con un telescopio. Pero pocas búsquedas han visto tantos bienes raíces cósmicos como la Encuesta Trillion Planet Survey planea hacer. ¿Y quién sabe? Puede que aparezca una sociedad realmente iluminada.

El Dr. Seth Shostak es astrónomo senior en el Instituto SETI en Mountain View, California y anfitrión del podcast “Big Picture Science”.