El hongo de Chernóbil que “come” radiación podría ser muy útil

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El hongo de Chernóbil que

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Algo salió mal.

Puede crecer casi en cualquier lugar, incluyendo la Estación Espacial Internacional.

Cada vez más se habla de la energía nuclear, también como una alternativa válida a los combustibles fósiles, porque es cierto que ambas formas crean residuos perjudiciales para el hombre, pero los residuos no van a la atmósfera y de esta forma no contribuyen a la contaminación del aire y al calentamiento global, hoy en día sin duda una de las urgencias más graves y urgentes para nuestra especie.

Pero cuando hablamos de energía nuclear, y por lo tanto de residuos nucleares, también debemos preguntarnos cuáles son las posibles soluciones a probar para hacer frente a la contaminación. Hoy en día estamos hablando de la posibilidad de construir centrales eléctricas mucho más seguras y ecológicas que en el pasado, pero además de las soluciones de ingeniería, los cálculos de costo-beneficio y las decisiones políticas que se tomarán, también hay ideas que provienen de la investigación científica, incluso de la biología. Por ejemplo, en Chernóbil se ha encontrado un hongo que aparentemente “come” la radiación. Así es.

En un artículo científico que se publicará en breve, un equipo de investigadores mostrará los resultados que muestran cómo este hongo en particular, además, crece dentro de la Estación Espacial Internacional. Y esto significa que es particularmente adaptable, y podría crecer en una gran multitud de ambientes.

El nombre científico del hongo es Cryptococcus neoformans, y se conoce desde hace unos diez años, desde 2007 para ser exactos. Pero la variedad particular encontrada en Chernóbil sería la única capaz de “descomponer el material radiactivo como el grafito dejado en el reactor de Chernóbil”. Incluso se menciona en la Naturaleza, e incluso en la importante revista científica se señala que el hongo en cuestión puede incluso crecer en el espacio.

La peculiaridad del hongo, de hecho, es que sobrevive a temperaturas muy altas, pero ¿cómo procesa la radiación de esta manera? La respuesta es que tiene miles de pigmentos de melanina particularmente oscuros, que en conjunto logran absorber la radiación y transformarla en energía para el cuerpo.

Según la hipótesis de los científicos, este mismo mecanismo podría utilizarse para recrear en el laboratorio sustancias capaces de bloquear la radiación e impedir que penetren a través de los tejidos y materiales útiles para la protección de los seres humanos y los animales.

¿Este hongo nos permitirá reformar nuestro modelo energético y económico para abandonar completamente la energía fósil? Decirlo ahora es imposible, tenemos que continuar la experimentación, pero es ciertamente una muy buena señal. La idea de los científicos, a corto plazo, es que gracias a Cryptococcus neoformans podremos finalmente hacer accesible una tecnología que bloquee la radiación, de manera que el personal médico, científico y técnico pueda acceder a zonas hasta ahora prohibidas. Al igual que algunas zonas de Chernóbil.

Como escribe la periodista Caroline Delbert en Popular Mechanics, hablando de las posibles implicaciones del descubrimiento e investigación científica de este hongo en particular, “el mundo está lleno de máquinas y dispositivos que utilizan la radiación de forma segura, desde la medicina hasta la industria”. Sin embargo, el impacto de esta investigación podría ser enorme porque “incluso niveles bajos de radiación podrían utilizarse para producir energía”.

Es energía que podría reducir la carga energética de estos dispositivos, o quizás, en el futuro, energía que los humanos podríamos utilizar sin contaminar el planeta en el que vivimos.