Marte: 6 cosas que debes saber sobre el Rover Opportunity de la NASA

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Marte: 6 cosas que debes saber sobre el Rover Opportunity de la NASA
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Tras 15 años, la misión rover Opportunity  de la NASA, ha culminado, pero sus éxitos en el planeta Marte, han logrado dejar un lugar en el salón de la fama.

Esto es lo que necesita saber sobre nuestro intrépido vehículo marciano:

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1) La Opportunity  tenía un gemelo.

La misión de los Mars Exploration Rovers incluyó dos rovers idénticos, del tamaño de un carro de golf, alimentados por energía solar. Spirit aterrizó en el cráter de Gusev el 4 de enero de 2004. El Opportunity  aterrizó en el lado opuesto de Marte en el Meridiani Planum el 24 de enero de 2004. Ambos rovers fueron manejados para la NASA por el Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Pasadena, California.

2) Opportunity y Espíritu mostraron que Marte en su pasado antiguo era rico en agua y más cálido, potencialmente hospitalario para la vida.

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El más importante de los muchos descubrimientos científicos de Spirit and Opportunity: Marte fue probablemente más húmedo y cálido en el pasado. Estas condiciones podrían haber servido como cuna para la vida en Marte cuando la vida surgió por primera vez en la Tierra.

Opportunity  contribuyó a esta conclusión con varios resultados clave. Fue el primer rover en identificar y caracterizar rocas sedimentarias en un planeta diferente a la Tierra. Las mediciones de oportunidad mostraron que estas rocas fueron formadas en antiguos lagos marcianos. Opportunity también descubrió pequeñas esferas de hematites apodadas “arándanos” que se formaron tardíamente debido al aumento de agua subterránea ácida. Una vez que Opportunity llegó al borde del cráter del Endeavour, el rover encontró las vetas blancas del mineral de yeso – un signo revelador de agua que fluye a través de las fracturas subterráneas. La oportunidad también encontró señales más convincentes del pasado acuoso de Marte en las rocas del cráter del Endeavour: minerales arcillosos que se formaron en agua neutra-pH (ni demasiado ácida, ni demasiado básica). De todos los lugares estudiados por Opportunity, el ambiente de Endeavour presentó las condiciones más amigables para la antigua vida microbiana.

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3) Opportunity tiene un récord en Marte.

Opportunity ha trabajado más tiempo en la superficie de Marte que cualquier otro robot, más de 14 años. Esto superó con creces la misión original de 90 días.

Durante su estancia en Marte, Opportunity también condujo un total de 45,16 kilómetros, estableciendo el récord de conducción más largo en otro mundo en 2014.

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4. El Opportunity  era un pequeño pero tenaz .

Opportunity no ha sobrevivido por más de 14 años porque su misión ha sido fácil. Se encontró con desafíos que exigían que sus ingenieros fueran emprendedores. Por ejemplo, la rueda delantera derecha del rover a veces absorbía más corriente que las otras ruedas, por lo que los ingenieros a menudo conducían el rover hacia atrás para prolongar la vida útil de la rueda delantera derecha.

El terreno era complicado. Después de que el rover aterrizara en el Cráter del Águila, sus ruedas resbalaron en las pendientes difíciles cuando intentó por primera vez salir del cráter.

Los diseñadores del Rover tuvieron que idear estrategias creativas de conducción para salir del cráter de Endurance, donde las pendientes eran de hasta 31 grados. El 26 de abril de 2005, las ruedas de Opportunity quedaron atrapadas en una arena suave tallada por el viento y pegadas durante varias semanas en “Purgatory Dune”. Pero después de largas pruebas en un arenero en el laboratorio de la JPL, el equipo pudo sacudirse cuidadosamente el arenero marciano.

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Opportunity se encontró con dos tormentas de polvo amenazante que impedían que la luz del sol llegara a sus paneles solares. Sobrevivió a una tormenta de polvo en 2007, minimizando las actividades y manteniendo suficiente energía en sus baterías para recuperarse cuando el cielo fue despejado. Desafortunadamente, la tormenta de polvo del 2018 borró aún más la luz del sol y mantuvo los cielos sobre Opportunity en la oscuridad durante un mes más.

5) La Opportunity  nos enseño la belleza de Marte.

Opportunity y Spirit fueron unos codiciosos realizadores de documentales, lo que nos dio una visión a tamaño humano de cómo iba a ser en Marte. Devolvieron más de 342.000 imágenes en bruto, que se publicaron rápidamente en línea para el disfrute de todos. Estos dos rovers también produjeron 31 impresionantes panorámicas en color de 360 grados.

Las imágenes más memorables de Opportunity – incluyendo ondulaciones de arena que se asemejan a las olas en el agua, manchas de roca borrosas en el borde de un cráter, remolinos de polvo y sus propias huellas a lo largo de una cresta – revelaron la belleza sobrenatural de Marte y el drama de la exploración.

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6) La historia de la Opportunity  y el Espíritu no ha terminado. Sus lecciones continúan viviendo en las misiones actuales y futuras a Marte.

El éxito de los Roveres de Exploración de Marte ha ayudado a impulsar el crecimiento del programa de Marte de la NASA, creando apoyo para orbitadores y nuevos tipos de vehículos. Spirit and Opportunity ha demostrado cómo los robots móviles en Marte pueden comunicarse de forma fiable con la Tierra (ya sea directamente o utilizando las órbitas alrededor de Marte como relés hacia nuestro planeta), utilizar la visión 3D para navegar por el terreno marciano y realizar observaciones científicas autónomas.

Curiosidad y los próximos rovers marcianos del 2020 están basados en las lecciones de  Opportunity . Y los científicos continuarán haciendo nuevos descubrimientos a partir de los datos del Mars Exploration Rover durante los próximos años.

Spirit y Opportunity han sido un caldo de cultivo para la formación de muchos cientos de ingenieros y científicos planetarios que han aprendido mucho de estos dos incansables robots. Varios de estos ingenieros han seguido dirigiendo otras misiones espaciales. Muchos de los que han operado en Opportunity están compartiendo su experiencia a tiempo parcial con otras misiones que exploran nuestro sistema solar. Para la mayoría de ellos, trabajar en Opportunity  ha sido transformador.