¿La NASA quemó las pruebas de vida en Marte hace 40 años?

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¿La NASA quemó las pruebas de vida en Marte hace 40 años?
WikiImages / Pixabay

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¿Pudo la NASA eliminar las evidencias de vida en Marte hace 40 años?

Hace 40 años la NASA pudo haber encontrado moléculas orgánicas en Marte, pero las habría destruido accidentalmente. Esta es en resumen la conclusión de otro análisis realizado por científicos sobre los experimentos de la misión Viking 1 de la NASA que aterrizó en la superficie marciana el 20 de julio de 1976.

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Una misión que tuvo sorpresas dejó tras de sí algún misterio, en primer lugar el hecho de que el Viking 1 no encontró compuestos orgánicos. Una versión oficial que no convenció a la comunidad científica, y muchos a lo largo de los años se han preguntado si el resultado del análisis no se debió a los experimentos demasiado poco sensibles o erróneos, en lugar de la ausencia real de vida en Marte. Para la búsqueda de vida, utilizando herramientas bastante rudimentarias, Viking 1 recogió un puñado de tierra marciana, la calentó a 500 grados centígrados y luego escaneó el polvo residual en busca de sustancias orgánicas.

De una primera revisión fechada en 2006, se señaló con el dedo los instrumentos rudimentarios del Viking 1, quizás incapaces de identificar lo que podría existir en su lugar. En 2010, otro examen se abrió a una hipótesis bastante desconcertante: Viking podría haber destruido sustancias orgánicas incluso antes del análisis, porque en el lugar de aterrizaje había perclorato, una sustancia cuyo descubrimiento se remonta a 2008, tantos años después del trabajo de Viking 1.

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El 10 de julio NewScientist publicó un nuevo estudio que resume el pasado y parece avalar esta última hipótesis, que a la luz de los descubrimientos de 2014 y el último anuncio de la NASA sobre los descubrimientos de Curiosidad te sorprende.

Desde el principio, el escepticismo de los científicos sobre la imposibilidad de encontrar el Viking 1 estuvo dictado por el hecho de que con el tiempo Marte ha sido golpeado por muchos meteoritos pequeños ricos en carbono. La presencia de carbono no indica necesariamente que haya vida, pero su ausencia no deja lugar a dudas, como lo expresó claramente Chris McKay del Centro de Investigación AMES de la NASA: “fue completamente inesperado e inconsistente con lo que sabíamos”.

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Una posible explicación surgió en 2008, cuando el módulo de aterrizaje de la NASA Phoenix encontró el perclorato en el suelo de Marte. Es una sustancia tóxica para los humanos, utilizada principalmente en la fabricación de fuegos artificiales, y es a prueba de fuego a altas temperaturas. La superficie de Marte no está muy caliente, pero el instrumento principal a bordo del módulo de aterrizaje Viking (el GCMS) calentó las muestras de suelo Marciano antes de buscar moléculas orgánicas. Este proceso, en presencia de perclorato, quemaría cualquier sustancia orgánica de las muestras.

Esta hipótesis circunstancial, sin embargo, no garantizaba que los terrestres vikingos hubieran encontrado y destruido accidentalmente moléculas orgánicas, por lo que la investigación continuó. También porque mientras tanto Curiosity ha tenido una serie de éxitos, encontrando una variedad de moléculas orgánicas en el Planeta Rojo, incluyendo el clorobenceno. Esta molécula se crea cuando las moléculas de carbono se queman al entrar en contacto con el perclorato. Todavía no es el arma humeante, pero es un indicio claro de la sospecha de que en realidad se han quemado las muestras de suelo.

A partir de aquí, los investigadores volvieron a profundizar con la intención de encontrar más pruebas, y en el nuevo estudio el grupo compuesto por Melissa Guzmán del centro de investigación LATMOS en Francia, McKay y un puñado de colaboradores encontraron que Viking también detectó la presencia de clorobenceno. Según los investigadores, esta sustancia inflamable podría haberse originado por la combustión de material orgánico en muestras de suelo. Otra indicación de que Viking pudo haber encontrado moléculas orgánicas y haberlas quemado accidentalmente.

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En Ciencia, sin embargo, dos pistas no proporcionan pruebas, y aunque los otros autores de la investigación están convencidos de que sus conclusiones son suficientes para eliminar cualquier duda, Guzmán dice que no está convencido de que las cosas hayan ido por ese camino. El científico explica que el clorobenceno puede haber sido producido por la quema de material orgánico, pero también puede haber estado a bordo del equipo de la NASA, por lo que vino de la Tierra.

En resumen, no sabemos si este es realmente el capítulo final o si en el futuro seguiremos escuchando hablar de los vikingos, que por mucho que hayan cometido un error, siguen siendo hitos en la exploración robótica de Marte.

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