InSight, todo listo para aterrizar en Marte: “minutos de terror” para un aterrizaje delicado

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InSight, todo listo para aterrizar en Marte:

Aterrizar en Marte no es una tarea fácil: InSight, al igual que otras sondas enviadas al planeta rojo en el pasado, tendrá que enfrentarse a las trampas ocultas en el delicado procedimiento de aproximación a la superficie.

InSight (Interior Exploration using Seismic Investigations, Geodesy and Heat Transport) se está preparando para aterrizar en Marte. Lanzada el pasado 5 de mayo desde la base de Vandenberg, la misión de la NASA intentará “aterrizar” el 26 de noviembre, con el objetivo de examinar en profundidad la estructura interna del planeta: es la encargada de llevar a Estados Unidos al suelo del planeta rojo 6 años después del aterrizaje de la Curiosidad del rover, que tuvo lugar en agosto de 2012.

El contacto con Marte está previsto para el 26 de noviembre a las 15.00 horas (hora este-este), a las 21.00 horas en Italia, y será testigo de la participación de nuestro país a través de la Antena del Espacio Profundo de Cerdeña: la gran parábola del radiotelescopio Srt situada en San Basilio, en la provincia de Cagliari, que se unió a la Red del Espacio Profundo en septiembre de 2017, recibirá los datos que Insight enviará a las órbitas marcianas durante las fases de descenso y aterrizaje.

Aterrizar en Marte no es una tarea fácil: InSight, al igual que otras sondas enviadas al planeta rojo en el pasado, tendrá que enfrentarse a las trampas ocultas en el delicado procedimiento de aproximación a la superficie. La NASA ha estimado que sólo el 40% de las misiones enviadas a Marte han sobrevivido al impacto con el suelo: uno de los principales problemas es la presencia de una atmósfera enrarecida, alrededor del 1% de la Tierra, que no proporciona la resistencia necesaria para frenar la carrera de una sonda a la superficie con un paracaídas solamente, como ocurriría al aterrizar en la Tierra.

Durante la fase de aterrizaje InSight seguirá el mismo procedimiento adoptado por Phoenix, la sonda de la NASA llegó con éxito a suelo marciano en 2008: en detalle, InSight utilizará una versión mejorada de los paracaídas diseñados para Phoenix y un sistema de protección para mitigar el impacto con la superficie. Además, la NASA ha equipado a InSight con un escudo térmico lo suficientemente grueso como para soportar una tormenta de arena, uno de los fenómenos que más caracterizan el entorno de Marte. InSight aterrizará en Elysium Planitia, un área plana.

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Desde la entrada en la atmósfera hasta el touchdown pasarán 7 minutos “de terror”, explicó la NASA (los miembros del equipo Curiosidad llamaron así a los 7 minutos de espera y excitación durante los cuales el rover hizo “entrada, descenso y aterrizaje”). Los técnicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro están constantemente monitoreando el clima marciano y los datos enviados a la Tierra por la sonda, para ver si será necesario hacer algunos cambios de última hora para preparar el aterrizaje: “Hay una razón por la que los ingenieros definen la fase de aterrizaje en Marte como “minutos de terror”: no podemos usar el joystick para el descenso, por lo que tenemos que confiar en los comandos con los que ha sido programada la sonda espacial”, explicó Rob Grover, responsable de la fase EDL (entrante, descendente, aterrizaje) de InSight.

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La sonda entrará en la atmósfera marciana a una velocidad de 19.800 km/h y disminuirá a 8 km/h antes de que sus tres patas toquen el suelo marciano.

La secuencia, muy delicada, proporciona tres momentos principales en detalle: la entrada en la atmósfera durante la cual InSight realizará el primer frenado gracias al encendido de pequeños cohetes. A esto le seguirá la apertura de un gran paracaídas, que frenará aún más la rápida carrera del vehículo hacia el suelo, al mismo tiempo que se producirá la expulsión del escudo térmico y se desplegarán las tres patas para amortiguar el impacto del contacto.

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InSight desenganchará el escudo trasero y el paracaídas y encenderá los 12 cohetes retro mientras que la computadora de a bordo controlará el descenso hacia el aterrizaje en el Elysium Planitia, el lugar elegido para el aterrizaje, además de por su valor científico, también por sus características físicas favorables, hasta el punto de ser conocido entre los iniciados como el estacionamiento más grande de Marte. La región volcánica, cerca del ecuador, parece estar todavía geológicamente activa y representa el lugar ideal para estudiar el manto y el subsuelo marciano. Insight estará en’servicio’ durante 728 días terrestres y estudiará la corteza, el manto y el núcleo del Planeta Rojo: lo hará gracias a una sonda de calor, para medir la energía procedente de las profundidades, y un sismógrafo para detectar las ondas sísmicas generadas por el vulcanismo y las fracturas de la corteza. Las ondas sísmicas nos permitirán desarrollar una especie de “rayos X” de Marte.

Todo parece estar funcionando correctamente hasta ahora, informa la NASA: desde el sistema de navegación y aterrizaje hasta los instrumentos científicos instalados a bordo. Entre ellos se encuentra también el LaRRI italiano, un micro-reflector de última generación desarrollado por el Instituto Nacional de Física Nuclear con el apoyo de la Agencia Espacial Italiana, que proporcionará la posición exacta del módulo de aterrizaje durante la exploración de Marte.

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El vehículo va acompañado de dos minisatélites, el cubesat Mars Cube One (MarCO), el primero de su tipo en llevar a cabo una misión más allá de la órbita baja. Los dos vehículos -lanzados con InSight pero independientes del módulo de aterrizaje- probarán la capacidad de transmitir, en tiempo real a la Tierra, los datos producidos por Insight durante la entrada a la atmósfera, el descenso y el aterrizaje.

Si la desaceleración extrema ha tenido éxito, se conocerá casi en tiempo real gracias a los dos minisatélites. Si todo procede según lo previsto, el MarCo tardará unos segundos en recibir y procesar los datos antes de enviarlos a la Tierra a la velocidad de la luz: los ingenieros del Jpl podrán saber lo que ha hecho la sonda unos 8 minutos después de haber completado sus actividades.

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