Curiosity sobre Marte, descubrimiento de la presencia de moléculas orgánicas

Quizás había vida en el Planeta Marte (o todavía la hay).

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Curiosity sobre Marte, descubrimiento de la presencia de moléculas orgánicas
skeeze / Pixabay

Los nuevos datos enviados por el robot-laboratorio de la NASA en la Tierra han sido publicados en Science. Y son un paso más hacia la “prueba de la vida” en el Planeta Rojo. El astrobiólogo John Brucato del Inaf se alegra, que considera el descubrimiento importante, sobre todo con vistas a la misión ExoMars 2020 (con una fuerte presencia italiana).

Tras el descubrimiento en Marte de guijarros pulidos similares a los que se encuentran en la Tierra en los cursos de agua (signo de la presencia en el pasado de ríos similares al nuestro) y tras el descubrimiento de la presencia de carbono, hidrógeno, azufre, nitrógeno y fósforo en el suelo marciano (los “ingredientes” de la vida, que hace miles de millones de años convirtieron al Planeta Rojo en “un entorno habitable”), los nuevos datos aportados por la Curiosidad robótica-laboral de la NASA nos acercan aún más a la “prueba de vida” en Marte. “En el Planeta Rojo hay moléculas orgánicas.” Este es el sensacional descubrimiento publicado en Science por el grupo de investigadores coordinado por Jennifer Eigenbrode. Una confirmación del hecho de que Marte tiene (casi) todos los requisitos para haber albergado vida hace tres mil quinientos millones de años. Y tal vez para darle la bienvenida de nuevo.

Desde el 2012 Curiosity  ha explorado Marte buscando señales de vida

Las moléculas fueron identificadas por Curiosity in the Gale crater, que el Curiosity  rover ha estado explorando desde el 6 de agosto de 2012, y “se han conservado en la arcilla de origen lacustre en la base de la formación Murray, de 3.500 millones de años de antigüedad”, dice el artículo. El origen no está claro: podría ser el testimonio de una vida pasada, o el alimento de formas de vida existentes, o algo totalmente independiente. Pero para apoyar la existencia de vida en Marte hay otro descubrimiento – publicado en el mismo número de Science – por el grupo del Jet Propulsion Laboratory (Jpl) de la NASA coordinado por Christopher Webster. Los científicos han observado por primera vez variaciones estacionales en el nivel de metano, un gas considerado entre los espías fundamentales de la vida.

De las moléculas orgánicas identificadas por el equipo estadounidense, explica a Ansa el químico orgánico Raffaele Saladino de la Universidad de Tuscia, puede nacer el aparato para la producción de células energéticas. Su descubrimiento indica “que los procesos químicos tienen lugar incluso en un planeta donde la vida ya no existe o nunca ha existido”. No dan testimonio directo de la presencia de vida en Marte porque no tienen nada que ver con aminoácidos o ADN, pero compuestos de este tipo, añade Saladino, “han sido indicados como precursores del metabolismo celular”.

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“Además de demostrar, por primera vez, que las moléculas orgánicas importantes para el origen de la vida están presentes en Marte”, dijo el astrobiólogo John Brucato, del Observatorio Arcetri del Instituto Nacional de Astrofísica (Inaf), “la curiosidad muestra que estas moléculas pueden sobrevivir en ambientes hostiles como la superficie del planeta rojo, continuamente golpeadas por los rayos cósmicos y la radiación solar ultravioleta. Según Brucato, este descubrimiento es aún más importante en vista de la misión ExoMars 2020 organizada por la Agencia Espacial Europea (Esa) y Rusia, que perforará el suelo marciano hasta una profundidad de dos metros gracias a una perforación construida en Italia. Y que ahora promete ser el heraldo de los nuevos descubrimientos.

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Un sueño, encontrar la evidencia de vida en Marte, que las agencias espaciales de todo el mundo han estado persiguiendo durante décadas. Pero eso se ha acelerado en los últimos años, especialmente gracias a la misión Curiosidad de la NASA. El pequeño rover fue lanzado el 26 de noviembre de 2011 y aterrizó en el Planeta Rojo el 6 de agosto de 2012. Desde entonces, nunca ha dejado de enviar datos, fotografías e información útil para el trabajo de los científicos.

En febrero de 2018 algunas de estas fotografías también fueron incluidas en un video y publicadas en línea, mostrando cómo esos paisajes “marcianos”, tan lejos de la Tierra, no son tan diferentes de los nuestros. El momento en que un hombre llegará para pisar el suelo de Marte, sin embargo, está muy lejos: la NASA ha puesto en duda su misión con la tripulación prevista para 2030. Más convencido está el visionario fundador de SpaceX y Tesla Elon Musk, que a principios de año “envió” un Tesla Roadster al Planeta Rojo a bordo del Falcon Heavy con las notas de “Space Oddity”. Con el objetivo (todavía sólo declarado) de enviar también astronautas para el año 2024.

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