Una super-Tierra es la primera “presa” encontrada por el nuevo cazador de exoplanetas TESS de la NASA

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Una super-Tierra es la primera
Melmak / Pixabay

TESS capto un nuevo planeta extrasolar que muchos denominan como una “Super tierra”.

Pocos meses después de su lanzamiento, utilizando un lanzador de cohetes SpaceX Falcon 9, el cazador de exoplanes TESS de la NASA descubrió el super-Earth Pi Mensae c, un exoplaneta ubicado a 60 años luz de la Tierra. Se estima que en los próximos dos años el heredero espiritual de Kepler identificará hasta veinte mil nuevos exoplanetas entre 30 y 300 años luz de distancia de nosotros.

El Telescopio Espacial TESS de la NASA lanzado en abril ha descubierto su primer exoplaneta, un súper-tierra llamado Pi Mensae c por los científicos. Es sólo una muestra de lo que el cazador de planetas -heredero espiritual del icónico Kepler Space Telescope- podrá descubrir en el futuro: científicos del Massachusetts Institute of Technology (MIT) que coordinan la misión de la NASA, de hecho, estiman que el TESS (acrónimo de Transiting Exoplanet Survey Satellite) en los próximos dos años tendrá como objetivo 20.000 planetas extrasolares.

Pi Mensae c, como se ha mencionado, es un super-Tierra, un exoplaneta (potencialmente) rocoso con el doble del tamaño de nuestro “paraíso” y cuatro veces la masa. Desafortunadamente, está tan cerca de la estrella de referencia que es muy improbable que acomode agua líquida en su superficie. En resumen, las temperaturas serían demasiado altas tanto para hacerla potencialmente habitable como para permitir la existencia de organismos biológicos potenciales, al menos los que conocemos. El planeta orbita una enana amarilla en sólo 6,27 días y está a 60 años luz de la Tierra: está acompañado en el mismo sistema por el gigante gaseoso Pi Mensae c, descubierto en 2001. Es un verdadero coloso, ya que tiene una masa igual a 10 veces la de “nuestro” Júpiter.

Además de Pi Mensae c TESS también ha interceptado otro planeta, una llamada “tierra caliente” llamada LHS 3844 b situada a 50 años luz de la Tierra. También confirmó otros 17 exoplanetas ya identificados en estudios anteriores. En resumen, está demostrando ser un excelente cazador, aunque todavía está en fase de pruebas.

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En unas pocas semanas estará en pleno funcionamiento, comenzando a comprender un área de cielo 350 veces más grande que la monitoreada por Kepler. Su capacidad de mirar lejos es sin embargo más limitada que su predecesor: TESS, de hecho, está diseñado para buscar exoplanetas en un área entre 30 y 300 años luz de la Tierra, mientras que Kepler podría observar incluso a miles de años luz de distancia. No está mal, ya que cuanto más cerca están los exoplanetas, mayor es la probabilidad de alcanzarlos en el futuro.

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El objetivo del SpaceX Space Telescope, lanzado con un cohete SpaceX Falcon 9, es precisamente buscar exoplanetas en el cinturón habitable de estrellas, es decir, que puedan albergar agua líquida en la superficie. Sólo con los “ojos” del heredero del Hubble, el muy caro James Webb Space Telescope, podemos seguir conociendo los detalles de los planetas encontrados por TESS. Los detalles sobre el planeta Pi Mensae c se han publicado en arXiv y están a la espera de una revisión por pares.

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