Tormenta geomagnética, porque los científicos temen que la vida en la Tierra pueda terminar

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Tormenta geomagnética, porque los científicos temen que la vida en la Tierra pueda terminar
geralt / Pixabay

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Tormentas solares, porque los científicos temen que la vida en la Tierra pueda terminar

El peligro de que la estación espacial china Tiangong-1 cayera a la Tierra resultó ser infundado. Ahora una nueva amenaza está aterrorizando al mundo. Es, como leemos en el Corriere, una tormenta solar que podría llevar al mundo a las condiciones de la era preindustrial, a principios del siglo XIX, bloqueándolo durante años. Podrían pasar hasta diez años hasta que volvamos a unas condiciones de vida similares a las que conocíamos antes de este acontecimiento.

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¿Qué pasa en nuestra estrella? Últimamente, el sol no ha estado mostrando manchas solares, tenemos que estar alarmados, ¿qué significa? Por ahora ese disco de fuego es silencioso, no “sopla” y parece no darnos tanta preocupación desde el punto de vista de las tormentas electromagnéticas u otros fenómenos que podrían tener consecuencias no exactamente positivas para nuestro planeta.

A oscuras durante años, sin Internet ni agua.

“Alrededor de tres días después del comienzo de la tormenta en el Sol, nuestro planeta experimenta lo que se llama una tormenta de clima espacial o tormenta geomagnética. Si tuviera el poder de la de 1859, “freiría” las redes eléctricas de todo el planeta, destruiría las redes de comunicaciones digitales y analógicas -según un estudio de la Academia Nacional de Ciencias-, estaríamos en la oscuridad durante años. Sin Internet. Paren las industrias, paren los transportes. Terminó el aceite y tal vez hasta la última gasolina que quedaba en los tanques de las bombas que funcionaban con electricidad. La comida no llegaba a las tiendas ni a los hogares. Deberíamos volver a cultivar cada rincón de la tierra para conseguir comida. El agua debe ser extraída de ríos o pozos a mano, y tal vez descontaminada porque los sistemas de filtración ya no funcionarían. No tendríamos refrigeradores ni congeladores. Estaríamos cocinando en estufas de leña.

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Seguridad gracias a las energías alternativas

Sólo los coches eléctricos podrían seguir funcionando, siempre que pudieran ser alimentados por centrales solares o eólicas. El artículo enumera las posibles contramedidas: la reestructuración de las redes eléctricas mundiales -que deberían dividirse en microrredes, redes de distribución que puedan aislarse entre sí, el aumento del uso de energías alternativas-, la proliferación de los sistemas solares familiares. Pero no hay mucho tiempo para prepararse: la próxima gran tormenta electromagnética podría golpear en cualquier momento. Y sólo tendríamos tres días de preaviso antes del apagón.

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Un tercio de la velocidad de la luz

Desde un punto de vista científico, una tormenta solar, o más precisamente una “tormenta de radiación solar”, ocurre cuando una erupción magnética a gran escala -que a menudo causa una expulsión de la masa coronal en la superficie del Sol- acelera las partículas cargadas en la atmósfera solar a velocidades muy altas. Las partículas más importantes, los protones, pueden ser acelerados a 1/3 de la velocidad de la luz o 100 mil kilómetros por segundo. A estas velocidades, los protones pueden cruzar 150 millones de kilómetros desde el sol hasta la Tierra en sólo 30 minutos. “Cuando llegan a la Tierra, los protones en rápido movimiento penetran en la magnetosfera -explica el centro de predicción meteorológica espacial de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica de Estados Unidos (Nora)- que protege a la Tierra de las partículas cargadas con menos energía. Una vez dentro de la magnetosfera, las partículas son guiadas a lo largo de las líneas del campo magnético para que penetren en la atmósfera cerca de los polos Norte y Sur. Si la tormenta es más pequeña, hay tormentas geomagnéticas como la que golpeó la Tierra en marzo de 1989 (con una potencia de una quinta parte en comparación con el evento de mediados de los años 800), descargando una ola de electricidad en la red eléctrica de Hydro-Quebec y dejando a 6 millones de personas sin electricidad durante 9 horas. Si se trata de un fenómeno más impresionante, como la “tormenta meteorológica solar”, las grandes tormentas electromagnéticas, grandes cantidades de partículas cargadas pasan a través de la corona solar y llegan a la Tierra, excitan la magnetosfera de la Tierra. Los electrones y los protones “se aceleran hacia las líneas del campo magnético de la Tierra, donde chocan con la atmósfera y la ionosfera, particularmente en altas latitudes. Cada componente del tiempo afecta a una tecnología diferente”.

¿Que hemos aprendido sobre las Tormentas geomagnéticas?

Recientemente se ha hablado mucho de la posibilidad de un regreso a principios de los años 800 precisamente debido a una tormenta magnética como la que ocurrió en 1859. Entonces, ¿qué se puede esperar del vigésimo quinto ciclo solar que está a punto de comenzar (cada ciclo dura en promedio unos 11 años, ed.)? ¿Cuál será la evolución de nuestra estrella? Y finalmente, ¿qué hemos aprendido sobre el Sol en casi trescientos años de estudio?

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Roger Due en The Conversation habla de una tormenta electromagnética como la que en 1859 envió telégrafos por todo el mundo en pendiente. Sin embargo, esto podría tener consecuencias mucho más graves. ¿Qué podría pasar si una tormenta solar golpeara la Tierra? “Cuando se producen eyecciones de masa coronal’ en la superficie solar, cada explosión envía miles de millones de protones y electrones, a una esfera de plasma sobrecalentado, al sistema solar.

Un acontecimiento no raro, pero sólo una vez cada 20 la “bola de plasma” creada por las explosiones en el Sol toma la dirección de la Tierra. Y si tuviera el poder de 1859, podría destruir las redes eléctricas y los sistemas de comunicación. Como ha informado el Corriere della Sera, no hay mucho tiempo para prepararse: la próxima gran tormenta solar podría estallar en cualquier momento. Y sólo tendríamos tres días de pre-aviso antes del apagón.

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