¿Qué le espera a la Voyager 2 de la NASA en el espacio interestelar?

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¿Qué le espera a la Voyager 2 de la NASA en el espacio interestelar?
DasWortgewand / Pixabay

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La Voyager 2 ha pasado un hito increíble en su viaje para explorar el sistema solar entrando en el espacio interestelar, pero ni sus viajes ni su ciencia terminan pronto.
Durante una conferencia de prensa celebrada hoy (10 de diciembre) en la reunión anual de la Unión Geofísica Americana, los científicos e ingenieros dijeron que aunque están entusiasmados por cruzar la frontera, tanto el Voyager 2 como su sonda gemela tienen mucha vida en ellos. Su ciencia continua ayudará a arrojar luz sobre cómo las partículas que fluyen del sol chocan con las partículas del viento interestelar que está más allá.

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Las sondas gemelas Voyager son la primera nave espacial hasta la fecha que los humanos han enviado a esta frontera, llamada heliopausa. “Nada es como dar esos pasos, hacer ese viaje a la región para visitarla realmente por uno mismo”, dijo Nicky Fox, jefe de ciencia solar de la NASA, durante una conferencia de prensa. [Voyager 2: 40 fotos de la épica gira de la NASA]

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Ese viaje podría durar años si todo sigue bien. “Ambas naves espaciales son muy sanas, si se las considera personas mayores”, dijo durante la conferencia de prensa Suzanne Dodd, gerente de proyecto de la Misión Interestelar Voyager, ya que la misión ha sido rebautizada.

El desafío clave para el resto de las operaciones de las naves espaciales es hacer frente a la pérdida gradual de calor y electricidad. El Voyager 2 funciona actualmente a temperaturas de apenas 38,5 grados Fahrenheit (3,6 grados centígrados), y por cada año que pasa la producción de energía de la nave espacial cae 4 vatios.

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Eso significa que, con el tiempo, el equipo tendrá que apagar los instrumentos para persuadir a tanta ciencia como sea posible fuera de la nave espacial antes de que ya no puedan operar. “Tenemos decisiones difíciles por delante”, dijo Dodd.

En este momento, ella estima que las sondas gemelas pueden operar durante al menos cinco, tal vez 10 años más, con esta decadencia gradual de los datos científicos regresando. Dodd dijo que su meta para la misión es lograr que se cumplan 50 años de exploración de la nave espacial desde su lanzamiento en 1977. “Creo que eso sería fantástico.”

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Aunque la Voyager 1 cruzó la heliopausia primero, la Voyager 2 ofrece un par de nuevas oportunidades. Lleva un detector de ciencia de plasma en funcionamiento, mientras que su predecesor dejó de funcionar hace décadas. Y debido a la etapa actual del ciclo solar, la Voyager 2 puede encontrarse cruzando la heliopausa de nuevo a medida que la burbuja del sol se expande a nuestro alrededor.

Incluso una vez que la heliosfera esté en el espejo retrovisor de la Voyager 2, podrá informar a los científicos sobre la avalancha de viento interestelar que empuja contra la heliopausa y sobre la burbuja local que rodea a la heliosfera. Eso significa ver muchos rayos cósmicos galácticos, los átomos de energía increíblemente alta de toda una gama de elementos que se están moviendo a través del universo a casi la velocidad de la luz.

“Los rayos cósmicos galácticos actúan como pequeños mensajeros de nuestro vecindario galáctico local”, dijo durante la conferencia de prensa Georgia Denolfo, astrofísica de la NASA que no está involucrada con la misión Voyager. “Somos capaces de ver la galaxia a través de la lente nublada de nuestra heliosfera y ahora dar un paso afuera con la Voyager y contemplar por primera vez las vistas de nuestro vecindario galáctico local.”

El viaje continuo de la Voyager 2 no sólo nos puede hablar de nuestro propio vecindario, sino que también puede dar forma a la forma en que entendemos a los exoplanetas. Cada sistema solar alienígena está anidado en su propio equivalente de una heliosfera, empujando contra su propio espacio interestelar local. La forma precisa en que se desarrolle ese equilibrio podría dar forma a lo hospitalarios que son estos planetas para la vida.

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Aunque ninguno de los dos instrumentos de la Voyager durará para siempre, las dos naves espaciales continuarán su curso de plodding a través del sistema solar. Dentro de unos 300 años, alcanzarán el borde interior de la Nube Oort, la esfera de cometas que rodea nuestro sistema solar. Cruzar ese campo llevará unos 30.000 años.

Una vez que las sondas de la Voyager abandonen por completo nuestro sistema solar, se establecerán en una larga y perezosa órbita alrededor del corazón de la Vía Láctea durante millones, si no miles de millones de años, los primeros emisarios de la humanidad en la inmensidad que nos rodea.