Nuevo descubrimiento histórico en el Universo

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Universo: Por primera vez, gracias a la detección de ondas gravitacionales, fue posible rastrear la fusión de dos estrellas de neutrones: un evento teorizado durante más de 30 años.

Por primera vez los físicos y astrónomos de la NASA han podido observar directamente las ondas gravitacionales y las emisiones de luz del mismo evento, un resultado muy importante para entender cómo funciona el Universo y qué lo mantiene unido. Los datos recogidos por los telescopios indican que se ha observado la fusión de dos estrellas de neutrones, un evento que implica la producción de grandes cantidades de energía y la dispersión de elementos como el oro y el platino a través del Universo.

El descubrimiento fue anunciado en una conferencia de prensa en el National Press Club en Washington, EE.UU., a las 10 de la mañana de hoy (4 pm en Italia); los detalles del descubrimiento fueron publicados en Science, Nature y otras revistas científicas. Además de aclarar algunos efectos relacionados con la producción de ondas gravitacionales, los nuevos hallazgos confirman la existencia de kilonovas y dan nuevos elementos a las teorías de que los rayos gamma estallan, el fenómeno más energético de todo el Universo, por la fusión (coalescencia) de dos estrellas de neutrones. El uso paralelo de observatorios de ondas gravitacionales y telescopios también abre nuevas y grandes oportunidades para localizar más fácilmente grandes eventos cósmicos, en poco tiempo y con mayor precisión (astronomía multimensaje).

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Si estás girando la cabeza, es normal: ahora vamos a tratar de entender más.

Estrellas de neutrones

Con su aparente calma, el cielo nocturno enmascara bien cómo el Universo es un lugar turbulento y en constante evolución. Cada punto de luz que vemos -ya sea una estrella o toda una galaxia- es una demostración de eventos de tamaño y poder inimaginables, que en miles de millones de años han dado forma a todo lo que nos rodea. Las estrellas son las principales protagonistas de estos cambios y su propio “motor energético”. Una estrella de neutrones, por ejemplo, es un cuerpo celeste formado principalmente por neutrones (las partículas subatómicas que junto con otras forman átomos), mantenidos unidos por la fuerza de la gravedad.

A pesar de su pequeño tamaño, con un diámetro que raramente supera los 20 kilómetros, una estrella de neutrones tiene una densidad muy alta, porque contiene una masa enorme en un espacio pequeño: en promedio es el doble de la masa de nuestro Sol (que tiene un diámetro de 1,4 millones de kilómetros). Las estrellas de neutrones son la última etapa de la vida de las estrellas con una masa muy grande (10 veces la del Sol), que ocurre cuando las reacciones de fusión nuclear dentro de ellas terminan debido al fin de los elementos de luz que las alimentan, en la práctica su combustible.

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