NASA lanza telescopio espacial Tess para buscar planetas habitables (Exoplanetas)

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La próxima noche la NASA lanzará el Telescopio Espacial Tess a bordo de un cohete SpaceX Falcon 9. La misión del dispositivo será buscar uno o varios planetas habitables posibles en el universo.

No encontrará ningún rastro de vida extraterrestre, pero Tess, un nuevo telescopio espacial, está diseñado para tratar de responder a la pregunta de si hay en algún lugar del universo otro planeta donde la vida sería posible. El explorador americano será lanzado la próxima noche a las 00H32′.

Tess significa Transiting Exoplanet Survey Satellite, que se refiere a cómo funciona. Los exoplanetas son demasiado pequeños para ser vistos, pero cuando uno de ellos pasa a lo largo de su estrella (transición), la luz emitida por ésta disminuye porque el planeta forma una especie de pantalla. Tess capturará esta diferencia en brillo, lo que permitirá a los científicos determinar cuántos de estos exoplanetas existen, su tamaño y cuánto tiempo tardan en gravitar alrededor de su estrella.

Los científicos creen que la posibilidad de encontrar una posibilidad de vida en el universo será mayor en un exoplaneta similar a la Tierra: ni demasiado caliente ni demasiado frío, rocoso y con agua en forma líquida. Los investigadores a iniciativa de la misión esperan descubrir con Tess miles de planetas, incluyendo algunas docenas del tamaño de la Tierra y algunos cientos un poco más grandes.

Kepler

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Tess es el hermano pequeño del telescopio espacial estadounidense Kepler, lanzado en 2009 y que se encuentra al final de su vida útil. Kepler descubrió miles de planetas, pero la mayoría de ellos están lejos de nosotros. Tess hará una búsqueda más cercana. Los científicos esperan descubrir unas 200.000 estrellas bastante brillantes. Los planetas circundantes serán más fáciles de estudiar. Los dos telescopios ofrecen otra diferencia: Kepler se acerca a un pequeño fragmento de la bóveda celeste, mientras que Tess explorará un área cuatrocientas veces más grande.

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Los científicos conocen desde hace mucho tiempo los planetas de nuestro sistema solar: Mercurio, Venus, Tierra, Marte, Júpiter, Saturno, Urano y Neptuno. Hasta 2006, Plutón también era considerado un planeta. A principios de la década de 1990, quedó claro que el sol no era la única estrella rodeada de planetas. Recientemente, el progreso ha sido muy rápido. Hoy sabemos que hay más de 3.700 exoplanetas, más unos 4.500 más, cuya existencia aún no ha sido plenamente confirmada. Es imposible saber cuántos planetas hay en el universo porque hay cientos de miles de millones de sistemas estelares, cada uno con miles de millones de estrellas, la mayoría de los cuales tienen uno o más planetas orbitándolos.

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