Los nuevos telescopios están a punto de transformar la caza de vida alienígena y nuestra comprensión del universo

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Desde puntos estratégicos en la Tierra y en el espacio, los próximos telescopios dependerán de tecnologías de próxima generación en sus intentos por responder algunas de las preguntas más importantes de los científicos sobre la materia oscura, la expansión del universo y la vida extraterrestre.

Algunos proporcionarán 100 veces más información que las herramientas más poderosas de hoy en día para observar los cielos.

El primero de estos telescopios, el muy esperado James Webb Space Telescope de la NASA, será lanzado en 2021, y luego comenzará a escanear las atmósferas de mundos distantes en busca de pistas sobre la vida extraterrestre. Ya en 2022, otros nuevos telescopios en el espacio tomarán observaciones sin precedentes de los cielos, mientras que los observatorios en la Tierra miran de nuevo al universo antiguo.

Esto es lo que está en proceso y lo que estas nuevas herramientas podrían revelar.

Desde su lanzamiento en 1990, el Telescopio Espacial Hubble de la NASA ha descubierto nuevos planetas, ha revelado extrañas galaxias y ha proporcionado nuevos conocimientos sobre la naturaleza de los agujeros negros.

También encontró que el universo se está expandiendo más rápidamente de lo que los científicos imaginaban.

Sin embargo, quedan muchas preguntas por responder. ¿Cómo ha evolucionado el universo con el tiempo? ¿Por qué no podemos ver el 95%? Si hay extraterrestres, ¿dónde están?

La próxima generación de telescopios -en el espacio y en tierra- tratará de llenar estos vacíos en nuestro conocimiento.

Primero, la NASA está construyendo el Telescopio Espacial James Webb (JWST) para observar la historia del universo.

Estudiará cómo se formaron las primeras estrellas y galaxias, cómo nacen los planetas y dónde podría haber vida en el universo.

El próximo telescopio está completamente ensamblado y ahora se enfrenta a un largo proceso de pruebas en las instalaciones de Northrop Grumman en California antes de su lanzamiento el 30 de marzo de 2021.

Un espejo de berilio de 21 pies de ancho ayudará al telescopio James Webb a observar galaxias lejanas en detalle y capturar señales extremadamente débiles dentro de nuestra propia galaxia.

Cuanto más lejos mire al espacio, más mirará el telescopio hacia atrás en el tiempo, por lo que podría incluso detectar los primeros destellos del Big Bang.

JWST también observará en detalle galaxias jóvenes y distantes que nunca antes habíamos visto.

Gracias a la nueva tecnología de infrarrojos, el telescopio pudo proporcionar una vista sin precedentes del agujero negro supermasivo en el centro de la Vía Láctea.

Estas imágenes podrían ayudar a responder preguntas sobre cómo se formaron la galaxia y su agujero negro.

“¿El agujero negro es lo primero y se forman estrellas a su alrededor? ¿Las estrellas se juntan y chocan para formar el agujero negro? Estas son preguntas que queremos responder”, dijo Jay Anderson, un científico del JWST, en un comunicado de prensa de octubre.

JWST también buscará señales de vida alienígena en las atmósferas de los exoplanetas (el término para los planetas fuera de nuestro sistema solar) – pero sólo aquellos más grandes que la Tierra.

Al medir la intensidad de la luz de las estrellas que atraviesa la atmósfera de un planeta, el telescopio podía calcular la composición de esa atmósfera.

Los científicos ya han identificado más de 4.000 exoplanetas.

Pero hasta ahora, no han podido estudiar la mayoría de las atmósferas de esos planetas para buscar señales de vida, también conocidas como “biosignaturas”.

Si la atmósfera de un exoplaneta contiene metano y dióxido de carbono, por ejemplo, esas son pistas de que podría haber vida allí. JWST buscará señales como esa.

La atmósfera de la Tierra tiene mucho oxígeno porque la vida lo ha estado produciendo durante miles de millones de años. El oxígeno no es lo suficientemente estable como para durar mucho tiempo por sí solo, por lo que debe producirse constantemente para que sea tan abundante.

La combinación de dióxido de carbono y metano (como en la atmósfera de la Tierra) es aún más reveladora, especialmente si no hay monóxido de carbono.

Esto se debe a que el dióxido de carbono y el metano normalmente reaccionarían entre sí para producir nuevos compuestos. Así que si existen por separado, es probable que algo los produzca constantemente. Ese algo podría ser un volcán, pero por lo que sabemos, sólo una forma de vida podría liberar esa cantidad de metano sin también arrojar monóxido de carbono.