La tormenta geomagnética del 2012 como el evento de Carrington. NASA: “Tuvimos suerte”

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La tormenta geomagnética del 2012 como el evento de Carrington. NASA:

La supertormenta solar del 2012 como el evento de Carrington. NASA: “Tuvimos suerte”

Julio 2012 Una gran tormenta solar ha tocado el campo magnético de la Tierra. Si la enorme masa de eyección de la corona hubiera golpeado la Tierra, los efectos habrían sido tan devastadores que habríamos vuelto a las condiciones en las que vivíamos en el siglo XVIII. La nube de plasma y las partículas cargadas que vienen a alta velocidad de nuestra estrella cruzaron la órbita de la Tierra, la intersectaron y luego se dispersaron en el sistema solar.

DAÑOS – Primero, los rayos X y los rayos ultravioleta de la explosión solar habrían producido apagones de radio y errores en los sistemas de navegación GPS. La segunda parte del evento vería a los satélites “freírse” debido a las partículas de energía (electrones y protones) y, finalmente, el plasma magnetizado de eyección de masa coronal (CME) golpearía nuestro planeta al día siguiente.

Las fuentes de alimentación eléctrica habrían sufrido daños devastadores, dificultando incluso la higiene de nuestros baños, ya que en las zonas urbanas se utilizan bombas eléctricas. “Estoy más convencido que nunca de que la Tierra y sus habitantes han sido tan afortunados”, dice el científico Daniel Baker, de la Universidad de Colorado, quien realizó un estudio sobre el evento.

Y de hecho, los investigadores de la NASA encontraron que el tamaño de la bengala era similar al del evento de Carrington de 1859, una tormenta solar que produjo aurora hasta el ecuador, prendiendo fuego a las líneas telegráficas de la época. La tormenta, según el estudio, salvó a la sonda STEREO-A de la NASA porque estaba fuera de la magnetosfera de la Tierra, la región del espacio que rodea nuestro planeta dentro de la cual el campo magnético que genera domina el movimiento de cualquier partícula cargada presente. Además, el satélite, a diferencia de otros, está diseñado para soportar eventos tan intensos.

Según los investigadores, la probabilidad de que ocurra otro evento similar dentro de 10 años es de 12 por ciento. La de 2012, en definitiva, puede definirse como la “tormenta solar perfecta”; tan potente que varias expulsiones de masa coronal han dado lugar a una supertormenta muchas veces más potente que una erupción ordinaria.

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Muchas veces más poderoso que el que en 1989 dejó a 5 millones de canadienses en la oscuridad. La explosión se caracterizó por una doble eyección de masa coronal separada por sólo 10-15 minutos, dirigida hacia una región del espacio donde sólo cuatro días antes se había producido otra tormenta. “Esto significa que el medio interplanetario en esa región no era a menudo como de costumbre”, explica Berkeley Janet de la Universidad de California. Una tormenta que nos enviaría de vuelta al siglo XVIII y nos mostraría lo pequeños que somos en la inmensidad del universo.

RICHARD CARRINGTON – En 1859 el astrónomo inglés Richard Carrington, conectó las llamaradas solares con las interrupciones de las comunicaciones, logrando encontrar una correlación con las magníficas auroras polares. Carrington era un rico astrónomo; su padre era el dueño de la cervecería real en un pueblo cercano y había invitado a su hijo a asistir a un seminario. Carrington, sin embargo, estaba más interesado en las matemáticas y la astronomía. Después de completar sus estudios en el Trinity College, se fue a trabajar al observatorio de la Universidad de Durham.

Después de pasar tres años de su vida, se sintió frustrado por la incapacidad de la universidad para comprar nuevos instrumentos para el observatorio. En 1852, por lo tanto, decidió renunciar y utilizar la riqueza de su familia para construir un moderno observatorio en su propiedad en Redhill, no lejos de Londres. Con la ayuda de un ayudante, logró completarlo en 1854, comenzando a trabajar en la catalogación de estrellas circumpolares, proyecto que le valió la medalla de oro de la Real Sociedad Astronómica en 1859. Pero sus intereses también estaban vinculados al Sol, tanto es así que solía registrar las manchas solares que detectaba en la superficie de nuestra estrella. El 1 de septiembre de 1859, a las 11:18 a.m., mientras realizaba su trabajo rutinario, observó la explosión de una erupción solar masiva.

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Tuvo la suerte de estar en el lugar correcto en el momento adecuado, por lo que fue el primer ser humano en observar una explosión solar, más tarde conocida como el Evento Carrington. En ausencia de un telescopio de rayos X, como los modernos que los astrónomos utilizan para observar el Sol, trabajó con la técnica de proyectar la imagen en una gran pantalla blanca. Mirar nuestra estrella directamente con el telescopio era demasiado peligroso, y podría haber causado daño a la retina. Luego observó las sombras de los filamentos cruzados, lo que le permitió calcular el período de rotación de las manchas solares.

Hoy sabemos que las manchas solares son causadas por una intensa actividad magnética, pero en 1859 la naturaleza de estas sombras en la superficie del sol no era bien comprendida. Sin embargo, Carrington tomó la mayor cantidad de datos posible e incluso hizo diagramas de sus observaciones. En ese período el Sol registró una intensa actividad, tanto es así que observó una verdadera explosión de dos manchas solares, revelando todo en un artículo escrito en las noticias mensuales de la Real Sociedad Astronómica.

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El astrónomo, agitado por el descubrimiento, buscó a alguien que pudiera compartir esa imagen, pero cuando regresó, después de menos de 60 segundos, notó que el espectáculo ya se había debilitado considerablemente. Gracias a estas observaciones, los científicos han podido hacer nuevos descubrimientos, que desde entonces han sido seguidos de cerca. Desde 1859 los astrónomos han estado observando miles de erupciones solares, aunque ninguna como la observada por Carrington. A partir de ese momento, siempre se hicieron nuevas preguntas y se trató de responderlas; respuestas que sólo pueden ser respondidas hoy.

Después de 18 horas desde la primera observación de ese 1 de septiembre, la Tierra ha visto la tormenta geomagnética más grande de la historia, hasta el punto de que las agujas de las brújulas oscilaban irregularmente y los cielos hasta latitudes muy bajas estaban coloreados por una aurora deslumbrante. Actualmente sabemos que la materia solar enviada al espacio se conoce como eyección de masa coronal (CME). Cuando un CME golpea la magnetopausa de la Tierra, el límite entre el campo magnético de la Tierra y el viento solar – las interacciones entre la materia solar y el campo magnético de la Tierra causan tormentas geomagnéticas.

Estas tormentas pueden interferir con nuestros sistemas de energía, comunicación y navegación. La interferencia puede variar dependiendo de la intensidad de la tormenta. En 1859 no había redes eléctricas y nuestro único sistema de telecomunicaciones era el telégrafo. A pesar de todo, esa tormenta solar tuvo sus notables efectos. Los operadores de telégrafos fueron los primeros en darse cuenta, hasta el punto de que algunos recibieron descargas eléctricas de sus equipos. En algunos casos las tarjetas telegráficas se quemaron, arriesgándose a varios incendios. Las auroras boreales eran visibles hasta el Caribe y los periódicos de la época no hacían otra cosa que hablar de ese extraordinario fenómeno observado en el cielo nocturno.

Aurora boreal Cuba, Jamaica, Bahamas, El Salvador e incluso Roma vieron el espectáculo en el cielo. “El cielo parece estar ardiendo por las llamas incandescentes” fue el título del Cincinnati Daily Commercial. El diario Picayune de Nueva Orleans informó el 29 de agosto de 1859 que las multitudes se reunían en las esquinas de las calles para observar la aurora. Algunos temían que fuera una advertencia de un desastre inminente, una epidemia o incluso el fin del mundo. En cambio, en la ciudad de Boston se pensaba que había un incendio terrible en alguna parte, pero no se podía entender dónde estaba.

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Algunas decenas de minutos más tarde el color de las auroras cambió hacia el verde, y entonces se entendió que se trataba de un fenómeno ligado al cielo. Boston entonces comenzó a admirar ese espectáculo sin gran temor, ayudado por cielos indudablemente menos contaminados que los actuales. Del 28 de agosto al 2 de septiembre de 1859, la Tierra entera fue devastada por esta tormenta. En la era tecnológica actual estamos muy familiarizados con estos fenómenos, de los que a menudo hablamos como una rutina semanal normal. Pero no podemos olvidar el legado dejado por un gran astrónomo como el joven Carrington, cuyos esfuerzos, incluso económicos, han abierto el camino al conocimiento de estos maravillosos fenómenos naturales.