La sonda china Chang’e-4 está por primera vez en la cara oculta de la Luna

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La sonda china Chang'e-4 está por primera vez en la cara oculta de la Luna
Ponciano / Pixabay

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La sonda china lanzada el pasado 7 de diciembre ha conseguido un resultado sin precedentes, justo en el 50º aniversario del aterrizaje del Apolo 11 en la luna.

La sonda china Chang’e-4 aterrizó finalmente a las 10:26 hora local (3:26 en Italia) en la cara oculta de la Luna, en la parte sur del cráter Von Karman: una estructura de 186 kilómetros de diámetro dentro de la cuenca de Aitken, cerca del Polo Sur lunar (leer aquí la profundización de la misión china en la Luna). Las ambiciones aeroespaciales de Pekín tomaron forma en el año del 50 aniversario del histórico alunizaje del Apolo 11, que llevó al estadounidense Neil Armstrong a ser el primer hombre en pisar la superficie de la luna.

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La primacía
La misión china, lanzada el pasado 7 de diciembre, ha logrado un resultado histórico: nunca ha aterrizado ninguna sonda en el lado oculto de la Luna (que no es visible desde la Tierra porque la velocidad de rotación en su eje de nuestro satélite natural es igual a la de su revolución alrededor de la Tierra misma, por lo que siempre vemos el mismo hemisferio lunar). Chang’e-4 entró en órbita lunar el 12 de diciembre, luego en órbita polar elíptica y probó las comunicaciones con la Tierra a través del satélite Queqiao. El módulo de aterrizaje pesa 1.200 kilogramos y una vez aterrizado bajará a la superficie un rover automático de 140 kilos.

El lado invisible
El aterrizaje en el lado no visible de la Luna fue particularmente difícil no sólo por las dificultades de comunicación con la Tierra. La superficie, de hecho, es mucho más accidentada que la cara que da a nuestro planeta y encontrar un lugar plano no es fácil. Es por eso que los científicos chinos han esperado tanto tiempo, dejando la sonda en órbita antes de identificar con precisión el lugar más adecuado para el aterrizaje.

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Próximas misiones chinas
No es la primera vez que una sonda china llega a la Luna. Anteriormente existía el Chang’e-3, mientras que se espera que el Chang’e-5 aterrice este año en el Monte Rümker, en el Océano de las Tormentas, y regrese a la Tierra después de recoger muestras de suelo y roca. La última vez que se reportaron muestras de la Luna a la Tierra fue en 1976 con la sonda soviética Luna 24. La próxima misión, Chang’e-6, tal vez en 2020 debería reportar muestras directamente del Polo Sur lunar.

Como les dijimos, los principales objetivos de Chang’e 4 son: estudiar la superficie y la sub-superficie lunar, y luego la geología de la Luna y las capas internas inferiores, con un análisis de la composición mineralógica y topográfica. También serán interesantes los estudios radioastronómicos, que detectarán las ondas de radio emitidas por procesos físicos en el Espacio, en una región como la de la espalda lunar, libre de interferencias.

Además, analizará el viento solar, es decir, el flujo de partículas cargadas del Sol, mientras que otro experimento probará la posibilidad de cultivar plantas en el suelo lunar, a pesar de la reducción de la gravedad.

Llegar a la cara oculta no fue nada fácil. Además de que la superficie es mucho más accidentada que la cara que da a la Tierra, también existe la incapacidad de comunicarse y enviar información desde y hacia el otro lado de la Luna: para ello, China está utilizando un enlace de radio para el paso de información entre la Tierra y el módulo de aterrizaje, a través del satélite de retransmisión, lanzado el pasado mes de mayo en órbita lunar.

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Pero Chang’e 4 es sólo el primer paso para explorar lo que hay en la parte oculta de la Luna. Tras este primer éxito, Pekín ya tiene previsto enviar el próximo año otro módulo lunar, el Chang’e 5, que se encargará de recoger las muestras y devolverlas a la Tierra.