La furia de una Tormenta geomagnética

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La furia de una Tormenta geomagnética

La furia de las tormentas solares

En la mañana del 14 de julio de 2000, el Centro de Medio Ambiente Espacial de Boulder, Colorado, recibió una señal de advertencia del satélite GOES-8, que detecta rayos X de origen solar, así como condiciones meteorológicas en la Tierra. Se observó un fuerte aumento en la intensidad de los rayos X de un área de la superficie del sol que había estado mostrando una turbulencia considerable durante aproximadamente una semana. La explosión también fue observada por el Observatorio Solar y Heliosférico. Media hora más tarde, SOHO observó una nube de luz en expansión que rodeaba al Sol como un halo. Fue una erupción de la corona -la atmósfera solar exterior- la que arrojó miles de millones de toneladas de partículas cargadas eléctricamente al espacio interplanetario.

La aparición del halo indicaba que las partículas apuntaban directamente a la Tierra, a una velocidad de 1.700 kilómetros por segundo. Al atravesar el viento solar, la erupción creó una onda de choque que aceleró aún más algunas de las partículas cargadas. En menos de una hora, una avalancha de protones de alta energía sumergió a SOHO, golpeando sus instrumentos. El bombardeo también dañó los paneles solares de la sonda, causando en 24 horas la degradación que normalmente ocurriría en un año. Pero esta corriente de partículas era sólo la vanguardia del huracán. La onda de choque llegó al día siguiente, rompiendo el campo magnético de la Tierra a las 14:37.

El impacto comenzó una violenta tormenta geomagnética, la más intensa en casi una década. Los fuegos artificiales celestiales pasaron desapercibidos en la Tierra.

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Siguieron de cerca la tormenta, recogiendo datos con instrumentos en tierra y en el espacio. Entre los satélites que custodiaban la tormenta del 14 de julio se encontraba el Imager for Magnetopause to Aurora Global Exploration (IMAGE), que la NASA había lanzado apenas cuatro meses antes. IMAGEN es el primer satélite diseñado para producir imágenes globales de la magnetosfera, la región del espacio protegida por el campo magnético de la Tierra.

Al proporcionar una visión general de la actividad magnetosférica, IMAGE hace en el espacio lo que hicieron los primeros satélites meteorológicos en la atmósfera. Durante la tormenta del 14 de julio, recibimos imágenes extraordinarias de masas de iones que orbitan la Tierra y auroras brillantes que aparecen cuando partículas cargadas chocan con la alta atmósfera. Los resultados ayudarán a encontrar una respuesta a problemas espinosos, como los relacionados con la interacción de la erupción y el viento solar con la magnetosfera de la Tierra; pero también pueden tener aplicaciones prácticas. Las tormentas espaciales pueden desactivar los satélites, amenazar la seguridad de los astronautas e incluso dañar las redes de distribución de energía en tierra. De hecho, la tormenta del 14 de julio causó la pérdida del Satélite Avanzado de Cosmología y Astrofísica, una misión conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Japonesa. Con la esperanza de moderar estos efectos en el futuro, los científicos están trabajando para mejorar la precisión de los “pronósticos meteorológicos” espaciales.

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