La basura espacial se está convirtiendo en un gran peligro.

Cientos de millones de escombros abandonados envuelven la Tierra, creando el riesgo de un "Nagasaki orbital".

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La basura espacial se está convirtiendo en un gran peligro.
WikiImages / Pixabay

Más de 4.500 satélites que ya no están en funcionamiento, 500.000 restos de hasta 10 centímetros de tamaño y más de 100 millones de fragmentos del tamaño de una moneda: la órbita baja de la Tierra está literalmente invadida por la basura. Y la situación está destinada a empeorar drásticamente: no sólo porque se están lanzando al espacio satélites cada vez más pequeños, más baratos y más numerosos -recientemente un cohete indio ha lanzado 104-, sino también porque el número de desechos, inevitablemente, aumenta con cada accidente espacial.

La colisión de 2009 entre un satélite de comunicaciones estadounidense y uno ruso, por poner sólo un ejemplo, dejó un rastro de unos dos mil desechos espaciales, que seguirán orbitando durante mucho tiempo. El campo gravitacional de la Tierra, de hecho, atrae todos estos objetos en órbitas cada vez más bajas hasta llegar a la atmósfera, donde la mayoría de los objetos se queman y desintegran. Sin embargo, este proceso lleva mucho tiempo: la basura que está a 600 kilómetros de nuestro planeta puede tardar seis años en ser eliminada; pero la que se encuentra a más de 1.000 kilómetros de distancia, puede tardar más de un siglo.

Y en este período de tiempo, quienquiera que esté en órbita se arriesga a estar a merced de los fragmentos en órbita. El hecho de que la mayoría de estos escombros sean muy pequeños, de hecho, no significa que su peligro se reduzca: vagando a 28.000 kilómetros por hora, un objeto con un diámetro de sólo un centímetro puede causar -según cálculos realizados por la NASA- daños iguales a los causados en la Tierra por un objeto de más de 200 kilos que viaja a 100 kilómetros por hora. Si el tamaño de este fragmento alcanza los 10 centímetros, se convierte en una bala loca con una fuerza igual a la de siete kilogramos de TNT.

Y ahora, piensen en la serenidad con la que un astronauta emprende un viaje, encontrándose rodeado de cientos de millones de estos escombros: “Me ha pasado cuatro veces antes de que me encontrara lidiando con enjambres de escombros zumbando alrededor de la Estación Espacial Internacional”, explicó Thomas Pesquet al Washington Post. “Cuando estoy en esa situación, me subo a la lanzadera y espero que todo salga bien.”

El daño causado por estos fragmentos, de hecho, puede ser muy grave: el astronauta Tim Peake compartió en Twitter la señal dejada por un objeto de sólo dos milímetros que en mayo de 2016 golpeó la cúpula de cristal de la Estación Espacial Internacional. Los cuatro paneles que lo componen, cada uno de los cuales tiene incluso más de tres centímetros de espesor (frente a los seis milímetros de cristal normal de las ventanas), han sido astillados siete milímetros de ancho.

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“Un objeto de sólo un centímetro de tamaño tiene el potencial de desactivar un instrumento o sistema de vuelo de un satélite”, explicó la Agencia Espacial Europea. “Cualquier objeto de más de un centímetro podría penetrar los escudos de los módulos de la Estación Espacial y cualquier pieza de más de 10 centímetros puede literalmente hacer añicos un satélite o una nave espacial. La alarma lanzada desde el espacio, por lo tanto, debe tomarse en serio; también porque el número de desechos aumenta con cada colisión, lo que a su vez aumenta el riesgo de que ocurra otra colisión y de iniciar una reacción en cadena cuyas consecuencias son difíciles de calcular.

En 1978, el científico de la NASA Donald J. Kessler esbozó un escenario apocalíptico, llamado síndrome de Kessler (también conocido como Nagasaki orbital), que haría imposible hacer viajes espaciales de cualquier tipo. El número de objetos que continuamos lanzando al espacio y que siguen colisionando entre sí o con los micrometeoritos, de hecho, puede crear una concentración de basura espacial que literalmente invade toda la órbita baja de la Tierra (la que está entre 160 y 2000 kilómetros) y hace que el espacio sea literalmente inutilizable. En ese momento, muchos aspectos de nuestra vida diaria estarían en riesgo: GPS, programas de televisión, investigación académica y mucho más. Según las estimaciones de Kessler, pasarán otros 30/40 años antes de que lleguemos a este punto, pero la NASA ha advertido repetidamente que la situación ya es crítica hoy en día.

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