Hallan microbios extraterrestres que produciendo metano en Encélado

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¿Es Encélado la luna con más actividad microbiana extraterrestre?

Se cree que Encélado, una de las lunas de Saturno actualmente más estudiada por los astrónomos, puede presumir de tener condiciones ideales para el sustento de la vida, en particular para los microorganismos monocelulares similares a nuestros arqueólogos. Se encuentran entre las bacterias más antiguas conocidas y, en particular, una de ellas, Methanothermococcus okinawensis, una bacteria productora de metano, ha sido objeto de estudios y experimentos por un grupo de investigación que ha publicado su experiencia en Nature Communications.

Esta bacteria productora de metano se encuentra en la Tierra, cerca de las fuentes hidrotermales de los océanos, y sobrevive convirtiendo dióxido de carbono e hidrógeno en metano. Esto significa, según los investigadores, que el metano encontrado en las plumas de Encelado podría, al menos teóricamente, ser producido por este tipo de bacteria.

Para averiguarlo, los científicos han cultivado estas bacterias en el laboratorio en condiciones que simulan lo que se cree que existe en Encélado, una helada luna de Saturno que podría tener un océano subterráneo con agua líquida gracias al calentamiento de su núcleo producido por la fuerza del mar, que a su vez provenía de la atracción del propio Saturno.

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Según los científicos, de hecho, incluso en los océanos de Encélado podría haber grietas de las que podría escapar el calor, al igual que las fuentes hidrotermales en los mares de la Tierra, y dentro de estas “plumas” podría haber formas de vida unicelulares que producen metano.

Durante los experimentos, tres cepas de bacterias, entre ellas el propio Methanothermococcus okinawensis, que resultó ser una de las más resistentes, prosperaron produciendo metano en estas condiciones, lo que llevó a Simon von Rittmann, un microbiólogo de la Universidad de Viena y uno de los autores del estudio, a pensar que este organismo podría vivir de forma similar en otros cuerpos planetarios como Encélado.

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