Hallan helio por primera en la atmósfera de un exoplaneta

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Hallan helio por primera en la atmósfera de un exoplaneta

Se encuentra hielo en un exoplaneta gracias al equipo de astrónomos y al Telescopio Espacial Hubble

Por primera vez se encontró helio en la atmósfera de un exoplaneta, a 200 años luz de la Tierra. El descubrimiento es el resultado del trabajo de un equipo de investigación internacional, liderado por Jessica Spake de la Universidad de Exeter, quien utilizó el Telescopio Espacial Nasa/Esa Hubble.

“El helio -explica Jessica Spake, la primera firma del artículo publicado en Nature- es el segundo elemento más común en el universo después del hidrógeno. También es uno de los principales constituyentes de Júpiter y Saturno en el Sistema Solar”.

Sin embargo, el helio no ha sido detectado en exoplanetas hasta ahora, a pesar de la investigación.

El equipo de astrónomos lo identificó analizando la atmósfera del WASP-107b, uno de los planetas conocidos de menor densidad, de tamaño comparable al de Júpiter pero con una masa diez veces menor, que orbita muy cerca de su estrella ubicada en la constelación de Virgo. Wasp-107b – lee Media Inaf, el boletín en línea del Instituto Nacional de Astrofísica – tiene una atmósfera formada por la presión del viento solar que le da una forma alargada, gota a gota, casi como la cola de un cometa.

Es el primer exoplaneta al que se le encuentra hielo en su superficie

Y es en esta atmósfera barrida por el viento estelar, gracias a las observaciones del Telescopio Espacial Hubble que el equipo de investigación pudo encontrar, por primera vez en un planeta extrasolar, la presencia de helio. Complice del descubrimiento es una nueva técnica que utiliza la luz infrarroja, en lugar de la luz ultravioleta utilizada hasta ahora para estudiar el espectro de luz de la luz que se filtra a través de la atmósfera. Un vistazo a través del cual se pudo confirmar la hipótesis de que el helio sería uno de los elementos más fácilmente identificables en una atmósfera alejada de los años luz.

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“Esperamos usar esta técnica con el próximo James Webb Space Telescope, por ejemplo para aprender qué tipo de planeta tiene una gran envoltura de hidrógeno y helio, y por cuánto tiempo los planetas pueden retener su atmósfera. Al medir la luz infrarroja, podemos ver más profundamente en el espacio que usando luz ultravioleta”, explicó Spake.

La señal recolectada fue tan poderosa que sugirió que la atmósfera de este planeta -que contiene helio en estado excitado- se extiende por más de 10.000 km hacia el espacio. Una atmósfera que, a pesar de sus 500 grados es definitivamente más cálida que aquella a la que estamos acostumbrados aquí en la Tierra, es ahora una de las más frías que cualquier otro exoplaneta jamás descubierto.

La nueva técnica podría permitir el análisis de la atmósfera de exoplanetas de dimensiones terrestres. “Si los planetas más pequeños, del tamaño de la Tierra, tienen nubes similares de helio – sugiere uno de los co-signatarios del documento, Tom Evans – esta nueva técnica ofrece una forma emocionante de estudiar, en un futuro próximo, la parte superior de sus atmósferas.

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