Hallan condiciones adecuadas para la vida en Encélado, la pequeña luna de Saturno.

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Hallan condiciones adecuadas para la vida en Encélado, la pequeña luna de Saturno.
WikiImages / Pixabay

Encuentran sustancias que son adecuadas para la vida en Encélado, la pequeña luna de Saturno.

Los datos de una sonda espacial que ha dejado de funcionar sugieren que, además de la Tierra, este satélite podría ser el mejor lugar para la vida que conocemos.

En Encélado, la pequeña luna de Saturno, fuentes perpetuas de agua de mar alienígena lanzan al espacio todo tipo de materiales, muchos de los cuales son ingredientes de la vida que conocemos: vuelan en el aire, agua, sal, sílice e incluso simples compuestos de carbono.

Ahora, los científicos que trabajan con datos de una sonda espacial que ha dejado de funcionar han descubierto algo potencialmente aún más intrigante: compuestos orgánicos pesados, que contienen cientos de átomos dispuestos en anillos y cadenas. Estas son las moléculas orgánicas más complejas descubiertas hasta ahora en Encélado y -lo siento por Europa- pueden hacer de esta luna el lugar más prometedor en nuestro sistema solar para encontrar vida más allá de la Tierra.

“Lo que sabemos hoy nos lleva a decir que Encélado es un objetivo excepcional para tratar de encontrar vida allí, y que puede haber microbios en ese océano hoy en día”, dice Jonathan Lunine de la Universidad de Cornell.

Descubiertos por la nave espacial Cassini, que exploró Saturno a finales de 2005, los chorros helados emitidos por Encélado fueron una sorpresa para muchos científicos. Explotando a través de grietas en la región del polo sur, los jets contienen agua de mar de un océano global encerrado bajo el cascarón de hielo de la luna. A lo largo de los años, los científicos han podido estudiar esos chorros y calcular la salinidad y la acidez del océano, identificar los compuestos orgánicos expulsados, como el metano, y establecer que las tomas de aire hidrotermal en el lecho marino proporcionan calor y energía.

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Pero las complejas moléculas que acaban de descubrir alimentan esta historia y plantean la pregunta de si son el trabajo de una química sin vida o el signo que apunta hacia la vida alienígena.

“No podemos responder a esta pregunta de 100 millones de dólares, pero ciertamente demuestra que algo está sucediendo allí, que se está produciendo química orgánica y compleja, y que podemos investigarla desde el espacio”, dice Frank Postberg, de la Universidad de Heidelberg, el primer autor del artículo que hoy describe estos resultados en la revista Nature.

“La luna entrega libremente su repertorio orgánico en altas concentraciones a la sonda espacial Cassini. Es un descubrimiento increíble”.

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El Detector de Polvo

Aunque Cassini concluyó su exploración del sistema de Saturno cayendo intencionalmente de los anillos del planeta el pasado septiembre, la enorme cantidad de datos de la sonda está llena de tesoros que esperan ser extraídos. (Explore el gran tour de Cassini por Saturno con nuestro interactivo).

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Esto incluye información recogida por Cassini cerca del anillo E del planeta. Delgada y diáfana, esta cinta está formada por polvo y hielo expulsado de Encélado. Mientras Cassini flanqueaba el borde del anillo E, algunas de sus partículas chocaron con una herramienta a bordo diseñada específicamente para estudiar polvareda cósmica y devolver información sobre sus ingredientes.

Postberg y sus colegas decidieron examinar los datos recogidos durante el vuelo cerca del anillo “E” entre 2004 y 2008, cuando el instrumento estaba menos contaminado por el polvo interplanetario de otras partes del sistema solar. Durante 15 intervalos de tiempo separados, la nave recolectó y estudió cerca de diez mil partículas de polvo. Y, aproximadamente, en un uno por ciento de estos, Postberg y sus colegas encontraron las firmas de compuestos orgánicos complejos. “Era como el problema de buscar una aguja en un pajar”, dice.

Aferrados a los granos de agua congelada expulsados de Encélado, estas moléculas pesadas que contienen carbono habían sido lanzadas al espacio, esperando sólo a que Cassini llegara y las recogiera en el impacto. Postberg también afirma que los compuestos grandes son probablemente fragmentos de moléculas similares, pero aún más grandes, que podrían pesar miles de unidades de masa atómica.

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Película flotante

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Esta es la primera vez que se han identificado sustancias orgánicas pesadas en Enceladus. Anteriormente, Cassini encontró moléculas más ligeras y gaseosas como el metano y el etano, que contienen uno o dos átomos de carbono y un poco de hidrógeno; estas moléculas pesan alrededor de 15 unidades de masa atómica.

Pero las moléculas recién detectadas son 200 unidades pesadas de masa atómica e incluyen de 7 a 15 átomos de carbono, docenas de átomos de hidrógeno, así como nitrógeno y oxígeno.

“Aunque anteriormente encontramos grandes moléculas fuera de la Tierra, esta es la primera vez que se descubren provenientes de un océano de agua líquida”, dice Morgan Cable, del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que busca vida en lugares improbables de la Tierra. (Recientemente los científicos también han encontrado compuestos orgánicos complejos en Marte frío y seco).

“Muchas moléculas orgánicas grandes no son estables en el agua líquida durante largos períodos de tiempo, así que una de las siguientes preguntas es: ¿de dónde vienen estas moléculas orgánicas? Postberg y sus colegas piensan que es probable que las nuevas moléculas orgánicas pesadas suban a la cima del océano enterrado de la luna y terminen flotando en una capa cerca de áreas donde el agua escapa de las grietas del polo sur. Allí se adhieren a los granos de hielo que son transportados al espacio por las burbujas que suben desde el fondo del mar hasta la superficie.

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“Nuestros océanos tienen una fina película de moléculas orgánicas flotando en la superficie – piense en una “mancha de aceite”, pero compuesta de vida y sus subproductos – que cubren el océano significativamente”, dice Cable. “Al parecer, Encélado también lo tiene todo. Pero, ¿también está hecho de vida?”

Esperando

Aunque tentadora, esta sopa de riquezas que contienen carbono aún no es indicativa de vida. Muchos procesos pueden haber creado estructuras similares en ausencia de metabolismo extraterrestre.

“¿Son creados por procesos abióticos en el fondo del océano, donde se encuentran la roca y el agua, o son productos de desecho microbianos? Esa es la pregunta, con una “D” mayúscula, dice Lunine.

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Básicamente, el caldo molecular les dice a los científicos que el ambiente debajo de la cáscara helada de Enceladus contiene químicos extremadamente complejos. Todavía no se sabe si estas reacciones son completamente independientes de la vida y se alimentan simplemente de la química y la geología, si son parte de una mezcla prebiótica de la que la vida podría surgir algún día, si están construyendo microbios extraterrestres o si son quizás el desperdicio de formas de vida extraterrestre que ya viven en el mar de Encélado.
“Deberíamos intentar volver a Encélado lo antes posible”, dice Lunine. “Nos está esperando. No va a ninguna parte, y piensa en todo ese lodo microbiano que hoy podría ser emitido al espacio y analizado.

Las herramientas necesarias para responder a estas preguntas ya existen: un viaje de regreso es suficiente. Una de estas misiones, diseñada por Lunine y sus colegas y llamada Enceladus Life Finder, podría haber volado en un futuro próximo. Pero la NASA se negó a financiar el proyecto.

Pronto, sin embargo, una flota de naves espaciales será enviada a explorar otro mundo oceánico congelado: Europa, que orbita alrededor de Júpiter. Los científicos todavía no saben qué tipo de química se produce en ese mar alienígena, o si los ingredientes necesarios para la vida que conocemos son igualmente abundantes.

Por ahora, Encélado tendrá que esperar. Y así, los científicos, que seguirán esperando que tal vez en un futuro próximo, no necesiten extraer datos de archivo para responder a una de las preguntas más apremiantes de la humanidad, y en su lugar convencer a este prometedor objetivo astrobiológico de que revele sus secretos en tiempo real.