¿Estamos solos en el universo? La búsqueda de un nuevo Planeta extrasolar

1150

En 1995 Michel Mayor y Didier Queloz, dos astrónomos del Observatorio de Ginebra, anunciaron el descubrimiento del primer planeta extrasolar.

En 1992, sin embargo, un astrónomo de origen polaco, Alexander Wolszczan, declaró que descubrió gracias al radiotelescopio de Arecibo un par de planetas orbitando un pulsar (es decir, el residuo de una estrella explotada). Por lo tanto, el debate sobre cuál es el primer descubrimiento sigue abierto.

Aunque los astrónomos siempre han sabido que el Sol, con todos sus planetas, es una estrella como todas las demás, sólo han pasado 21 años desde que se descubrió el primer planeta en orbitar otra estrella.

Hoy en día, más de 3000 planetas extrasolares son conocidos.

¿Por qué fue tan difícil descubrir el primer planeta extrasolar y cómo se revelan los planetas extra-solares? ¿Y cómo podríamos conocer sus características?

Con esta información podemos refinar nuestras teorías sobre la formación de sistemas planetarios e ir en busca de planetas habitables.

Y tal vez así podamos responder a la pregunta que el hombre siempre se ha hecho: “¿Estamos solos en el universo?

Anuncios

También veremos cuáles son las posibilidades de vida en algunos de los exoplanetas ya descubiertos…

Imaginar la presencia de otros mundos en el Universo además del nuestro, tal vez poblados por extrañas criaturas, siempre ha acompañado al pensamiento humano. Grandes figuras del pensamiento clásico como Demócrito, Epicuro o de una época más reciente como Giordano Bruno ya habían planteado la hipótesis de que no estamos solos en el Universo. No fue hasta 1995, sin embargo, que pudimos observar con un telescopio el primer planeta extrasolar orbitando alrededor de una estrella similar al Sol. Desde entonces, cada día se descubre un nuevo planeta extrasolar y esto ha permitido el nacimiento de una nueva rama de la astronomía: la planetología extrasolar.

Hoy, unos quince años después del primer descubrimiento, se han descubierto 453 planetas extrasolares y se ha visto que alrededor de 385 estrellas tienen planetas orbitando Fuente). Por lo tanto, el debate sobre cuál es el primer descubrimiento sigue abierto.

Conferencia astronómica gratuita sobre el fascinante tema de los planetas de otras estrellas, a cargo de un experto en la materia, el astrofísico Dedalo Marchetti, doctorado con una tesis experimental sobre un nuevo método de detección de estos mundos distantes.

Anuncios

Aunque los astrónomos siempre han sabido que el Sol, con todos sus planetas, es una estrella como todas las demás, sólo han pasado 21 años desde que se descubrió el primer planeta en orbitar otra estrella.

Sin embargo, esto no es suficiente. Desde hace algún tiempo, de hecho, varios telescopios espaciales han estado operando -los europeos CoRoT y Spitzer y los estadounidenses Kepler y Hubble– que, orbitando fuera de la atmósfera de la Tierra, nos permiten observar mejor el espacio profundo, buscando así señales débiles de exo-planetas.

Anuncios
Anuncios

Como en nuestro Sistema Solar, los planetas que orbitan otras estrellas también tienen diferentes dimensiones, composición química y distancias de la estrella central. Así, esperamos observar planetas rocosos con y sin atmósfera como Mercurio, Venus, Tierra y Marte, grandes cuerpos gaseosos como Júpiter y Saturno, o cuerpos muy fríos y posiblemente cubiertos de hielo como Plutón. Si entre estos planetas extra-solares se pudiera “notar” un planeta de naturaleza similar a la Tierra con una atmósfera y, si se pudiera estudiar la composición química de ésta, tal vez se podría encontrar alguna “huella” que esté ligada a la presencia de una posible forma de vida.

Hoy todos los planetas extra-solares descubiertos son masas del tamaño de Júpiter, por lo tanto gaseosas y con características diferentes a las de la Tierra. Ciertamente esto no excluye la presencia de planetas terrestres. Revelar la presencia de un planeta orbitando una estrella que está a años luz de nosotros, es muy difícil porque los instrumentos están cegados por la luz que viene de la estrella madre y no pueden, por lo tanto, ver esa muy débil emitida por el planeta de tipo terrestre que orbita cerca de ella. Es por eso que hoy sólo los planetas gigantes lejos de la estrella han sido revelados.

Recientemente la revista científica Nature publicó un estudio de algunos astrónomos holandeses realizado gracias al VLT, el telescopio terrestre más grande construido por los principales estados europeos, incluyendo Italia (figura 1). En su estudio, fueron capaces de revelar la composición química de la atmósfera del hexo planeta HD209458b, pero aún más interesante, fueron capaces de medir la velocidad del viento en la atmósfera. Esto permitió medir la masa del planeta directamente por primera vez, utilizando una técnica muy ingeniosa.

Anuncios