¿Estamos a puntos de presenciar una supernova inminente en nuestra galaxia?

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La estrella gigante Betelgeuse es más oscura que nunca. ¿Es una supernova – inminente?

La estrella gigante Betelgeuse en la constelación de Orión podría morir pronto
Entonces terminaría en una supernova, una enorme explosión…
Primeros signos de muerte estelar inminente: Betelgeuse pierde una enorme cantidad de brillo

Betelgeuse – una de las mayores estrellas conocidas. En el continuo milimétrico, la estrella es alrededor de 1400 veces más grande que nuestro Sol.

¿Qué le pasa a la estrella gigante Betelgeuse? La estrella, que actualmente está perdiendo una gran cantidad de brillo y que los astrónomos sospechan que está a punto de extinguirse con una enorme explosión de supernova, está una vez más en el punto de mira de los astrónomos. Porque recientemente los detectores de ondas gravitacionales Ligo y Virgo registraron un inesperado “estallido” de ondas gravitacionales.

Más precisamente: El 14 de enero, los detectores registraron un tipo especial de onda gravitacional que nunca antes se había registrado. Los científicos sospechan que podrían estar relacionadas con fenómenos como supernovas o estallidos de rayos gamma. La erupción registrada recibió el complicado nombre de S200114f, los astrónomos la rastrearon y encontraron que se originó aproximadamente en la región cercana a la estrella Betelgeuse.

Cuando esta área se observa bajo una mayor resolución, se descubren dos anomalías y Betelgeuse está ubicada entre ellas aproximadamente en el medio:

¿Cómo se verá cuando Betelgeuse se convierta en supernova?

A 640 años-luz de distancia, hay una estrella colosal que está a punto de explotar en una magnífica supernova.

Pero, ¿cómo se verá desde la Tierra?

¿Explotó la estrella Betelgeuse? Los detectores de ondas gravitacionales miden la erupción
¿Era una señal de que Betelgeuse había explotado? No es probable. La estrella Betelgeuse todavía puede verse en el cielo, como varios astrónomos comprobaron y escribieron inmediatamente en Twitter. Además, Betelgeuse no se encuentra en la región donde se midió la erupción, subraya Andy Howell en Twitter.

Lo que hay detrás de la erupción registrada por los detectores de ondas gravitacionales aún no está claro. Los astrónomos están observando la región, pero podría haber sido una falsa alarma.

La estrella Betelgeuse en la constelación de Orión es en realidad prominente y bien conocida

El primer anuncio a partir del 1 de enero de 2020: Si actualmente estás mirando al cielo estrellado por la tarde o por la noche, casi seguro que lo verás: la constelación de Orión. Tiene más o menos la forma de un temporizador de huevos, pero se supone que representa al “cazador” Orión: tres estrellas se encuentran cerca una de la otra y forman un “cinturón”. Dos estrellas arriba y dos abajo también pertenecen a la constelación. Debajo de las tres estrellas del cinturón, a menudo se puede ver la Nebulosa de Orión a simple vista.

Sin embargo, actualmente una estrella de la constelación de Orión es el centro de atención: la estrella de hombro de Orión en la esquina superior izquierda, llamada Betelgeuse (Alfa Orionis). Es la llamada supergigante roja, que tiene una vida bastante corta en comparación con otras clases de estrellas. Una supergigante roja suele terminar su vida estelar con una violenta explosión, una supernova. Y esto es exactamente lo que los expertos sospechan que podría estar ocurriendo en Betelgeuse en este momento.

La estrella Betelgeuse en la constelación de Orión está a 700 años luz de la Tierra
O quizás sucedió hace muchos años y la luz de la supernova llega a la Tierra sólo ahora. Esto se debe a que Betelgeuse está a unos 700 años luz de la Tierra – lo que significa que la luz de la estrella tardará 700 años en llegar a la Tierra.

Por el contrario, esto significa que la luz de Betelgeuse, que actualmente puede verse en el cielo nocturno, fue emitida hace 700 años. Si Betelgeuse sigue teniendo el mismo aspecto que hoy en día en el cielo nocturno, o si la estrella ya ha explotado – los astrónomos lo sabrán en un futuro lejano, pero en la actualidad, sólo podemos especular.

¿La estrella Betelgeuse en la constelación de Orión está a punto de convertirse en supernova?

Lo que sabemos hoy, sin embargo, da razones para sospechar que Betelgeuse está de hecho frente a una supernova: Desde octubre de 2019 la estrella ha perdido una enorme cantidad de brillo. Las mediciones tomadas a mediados de Diciembre 2019 muestran que Betelgeuse nunca ha sido tan débilmente luminosa como lo es hoy, reportaron recientemente los investigadores.

Betelgeuse es en realidad una de las seis o siete estrellas más brillantes en el cielo nocturno. Sin embargo, los investigadores están actualmente localizando la estrella sólo en la posición 21 – así de drástica es la pérdida de brillo. Y la temperatura de la estrella también ha cambiado, dicen los investigadores: Midieron 150 grados Kelvin menos que durante el máximo de brillo.

Betelgeuse en Orión es una estrella variable, pero nunca ha sido tan débil

Betelgeuse es una estrella variable que cambia regularmente su brillo. Sigue dos ciclos de luz: uno de ellos dura unos 425 días, el otro unos 5,9 años. El hecho de que Betelgeuse haya perdido tanto brillo podría estar relacionado con el hecho de que el mínimo de ambos ciclos de luz se está acercando.

Sin embargo, también podría significar que la supergigante roja Betelgeuse se está acercando a su fin: Cuando la estrella se queda sin combustible, comienza a colapsar, primero perdiendo brillo y luego rompiéndose en una explosión espectacular.

Una supernova de la estrella Betelgeuse sería un espectáculo – incluso a la luz del día
Esta muerte estelar* no podía ser pasada por alto ni siquiera desde la Tierra: Los expertos esperan que la supernova de una supergigante roja aumente su luminosidad 16.000 veces de media. Para Betelgeuse, esto significaría que la supernova sería tan brillante como la luna creciente, posiblemente incluso tan brillante como la luna llena. En cualquier caso, es seguro que no podría pasarse por alto y que también sería visible durante el día.

Los investigadores estiman que el envejecimiento de Betelgeuse es de unos 10 millones de años. Algunos asumen que la estrella se convertirá en supernova dentro de los próximos mil años, otros asumen que tardará mucho más tiempo.

Betelgeuse es enorme: la estrella tiene un diámetro mil veces mayor que el de nuestro Sol y una luminosidad unas diez mil veces mayor que la del Sol. Si Betelgeuse tomara la posición de nuestro Sol, la superficie de la estrella llegaría hasta Júpiter.

Supernova en la constelación de Orión – un sueño para los astrónomos

Otra cosa especial de Betelgeuse: si la estrella explota en un futuro cercano, será la primera supernova en nuestra galaxia desde 1604, cuando Johannes Kepler observó una supernova en la constelación de Ophiuchus. Para los astrónomos, una supernova a sólo 700 años luz de distancia sería como ganar la lotería: Podrían observar una explosión estelar a corta distancia, por así decirlo, en lugar de tener que mirar en la inmensidad del universo*.

Al mismo tiempo, Betelgeuse está lo suficientemente lejos de la Tierra como para que una futura explosión no suponga una amenaza para nuestro planeta. Los investigadores creen actualmente que una supernova a una distancia de 50 años luz de la Tierra podría desencadenar una muerte masiva. “La distancia crítica de una supernova que podría tener un fuerte impacto negativo en nuestras posibilidades de vida en la Tierra es de unos 200 años luz”, explica Hans-Thomas Janka del Instituto Max Planck de Astrofísica en Garching en una entrevista con weltderphysik.de. Betelgeuse está a unos 700 años luz de la Tierra y probablemente estará bajo observación permanente por parte de los astrónomos en el futuro. Porque nadie quiere perderse una supernova en el vecindario cósmico directo.