Es un gigante, la primera luna de un planeta extrasolar jamás descubierta.

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Es un gigante, la primera luna de un planeta extrasolar jamás descubierta.
flflflflfl / Pixabay

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Hallan la primer luna de un planeta extrasolar que es igual de tamaño que Neptuno.

Alrededor de un exoplaneta de gas a 8000 años luz de nosotros orbita un satélite de masa y dimensiones iguales a las de Neptuno. La existencia de esta luna extrasolar, la primera descubierta, había sido sospechada en los últimos meses al analizar algunas anomalías en las variaciones de la luz emitida por la estrella Kepler-1625, y ahora ha sido confirmada al observar la estrella con el telescopio espacial Hubble.

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Hay una primera prueba sólida de la existencia de un satélite orbitando alrededor de Kepler 1625b, un planeta gaseoso a 8000 años luz de nosotros. Los datos que confirman la existencia de la primera luna extrasolar descubierta fueron obtenidos de dos astrónomos de la Universidad de Columbia, Alex Teachey y David M. Kipping, analizando las observaciones hechas con el Telescopio Hubble y son ilustradas en “Avances de la Ciencia”.

Los exoplanetas se identifican típicamente por el llamado método de tránsito, es decir, detectando una atenuación periódica y regular de la luz emitida por una estrella debido al paso del planeta frente a ella (a lo largo de la línea de visión).

El año pasado, analizando las variaciones de luz emitidas por la estrella Kepler-1625 que llevaron a la identificación del planeta Kepler-1625b, Teachey y Kipping notaron fluctuaciones anómalas, lo que sugirió la presencia de un satélite en órbita alrededor del planeta. Sin embargo, la resolución limitada de Kepler, el telescopio espacial diseñado para monitorear grandes porciones de la bóveda celeste en busca de exoplanetas, sólo permitió especular.

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Ahora, gracias a 40 horas de observación de Kepler-1625b con el Telescopio Espacial Hubble, que proporcionó datos cuatro veces más precisos, los investigadores obtuvieron una primera confirmación de la existencia del satélite, llamado Kepler-1625b-i.

Las observaciones indican que Kepler-1625b-i debe tener una masa igual al 1,5 por ciento de la de su planeta, que tiene un radio ligeramente superior al de Júpiter y una masa a veces mayor. Esto significa que la masa y el tamaño del satélite son comparables a los de Neptuno, algo que no tiene paralelo en nuestro sistema solar, mientras que la relación entre la masa del planeta y la masa del planeta es la misma en nuestro sistema solar.

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El origen de Kepler-1625b-i no está claro: nuestro satélite se formó como resultado de una colisión catastrófica entre la Tierra y otro cuerpo celeste, pero el mismo evento no parece muy probable en el caso de planetas gaseosos como Kepler-1625b.

Es posible, en cambio, que el satélite fuera originalmente otro planeta, atraído entonces en la órbita de Kepler-1625b por las fuerzas gravitatorias de las mareas de ese sistema solar. De hecho, sin embargo, los investigadores observan que estas hipótesis, así como la de la captura de un planeta que deambula en el espacio interestelar, son difíciles de verificar en la actualidad.

Finalmente, dijo Kipping, tanto el planeta anfitrión como su luna están ubicados en el área habitable de su estrella, donde temperaturas moderadas permiten la existencia de agua líquida en cualquier superficie sólida del planeta. “Sin embargo, ambos cuerpos son gaseosos y por lo tanto no son aptos para la vida tal como la conocemos.”

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