Equinoccio, solsticio de invierno,verano, otoño y primavera: significado y fechas

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Equinoccio, solsticio de invierno,verano, otoño y primavera: significado y fechas
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Equinoccio, solsticio de invierno,verano, otoño y primavera: significado y fechas

A medida que la Tierra viaja en órbita alrededor del Sol, debido a la inclinación “fija” del eje terrestre (23°27′) nuestro planeta se vuelve hacia nuestra estrella de diferentes maneras a lo largo del año y esto es precisamente lo que da origen a las estaciones. Hemos indicado el término “fijo” entre comillas porque en realidad el eje terrestre tiene varios movimientos, como el de precesión.

Desde un punto de vista astronómico hay puntos, momentos peculiares, a los que se dan nombres específicos. Entre ellos se encuentran el solsticio (invierno y verano) y el equinoccio (primavera y otoño). Empecemos por lo segundo.

El término Equinoccio viene del latín y significa “noche igual”. De hecho, en los días de los equinoccios la duración del día es la misma que la de la noche (12 horas cada uno) en todo el mundo, porque los rayos del sol afectan perpendicularmente al eje de la Tierra. En realidad, el equinoccio no es un día, sino un momento preciso: es ese momento de la revolución terrestre alrededor del Sol en el que el Sol está en el cenit del ecuador.

Se realiza dos veces al año (seis meses después, en marzo y septiembre del calendario civil). En el hemisferio norte, el equinoccio de marzo marca el final del invierno (astronómico) y el principio de la primavera (astronómico), mientras que el equinoccio de septiembre marca el final del verano (astronómico) e introduce el otoño (astronómico). Hemos especificado “astronómico” porque en meteorología como el principio de las estaciones se toma convencionalmente el primero del mes (1 de septiembre para el otoño y así sucesivamente para las otras estaciones). Por otro lado, ocurre en el hemisferio sur, donde el otoño entra en el equinoccio en marzo y la primavera en septiembre.

El equinoccio de marzo también se llama punto vernal, punto de Aries o punto gamma (de la letra minúscula griega γ, cuya forma se asemeja a la cabeza de un carnero, símbolo astrológico tradicional), mientras que la del equinoccio de otoño, en septiembre, también se llama punto de Libra (u punto omega Ω). Esta notación, de derivación astrológica, ya no es válida hoy en día, porque debido a la precesión de los equinoccios, tales puntos ya no se encuentran en la constelación de la que toman su nombre: en particular, en el equinoccio de marzo, el Sol está en la constelación de Piscis, mientras que en septiembre está en la Virgen; el equinoccio de marzo tiende a anticiparse y, de hecho, a menudo cae en el día 20 y, a partir de 2044, ocasionalmente también en el 19 de marzo.

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Esto se debe a la organización de días bisiestos en el calendario gregoriano que, al no coincidir exactamente con el año sideral, implicaba mantener la alternancia de cuatro años para el año 2000, lo que provocó un desplazamiento progresivo de un día de todos los acontecimientos celestes, hasta el siguiente reajuste, previsto en el año 2100.El equinoccio de septiembre, por otro lado, es ligeramente más tardío (alrededor del 23 de septiembre) que el equinoccio de marzo, ya que el movimiento revolucionario de la Tierra alrededor del Sol (el llamado año sideral) es ligeramente más lento cerca del aphelion terrestre (en julio).

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El solsticio es el momento en que el sol alcanza, en su movimiento aparente a lo largo de la eclíptica, el punto de declinación máxima o mínima. Esto significa que los solsticios de verano y de invierno son los días más largos y más cortos del año, respectivamente. El término proviene del latín solstiticio, compuesto de sol, “Sol” y “hermana”, “detenerse”, porque el Sol deja de salir (o caer) del ecuador celestial. También en este caso el fenómeno se debe a la inclinación del eje de rotación de la Tierra respecto a la eclíptica (el plano de la órbita de la Tierra); el valor de declinación alcanzado coincide con el ángulo de inclinación de la Tierra y varía con un período de 41000 años entre 22°06′ y 24°30′.

En un año el solsticio ocurre dos veces: el Sol alcanza el valor máximo de declinación positiva en junio (marcando el inicio del astronómico verano norte e invierno sur) y negativa en diciembre (comienza el invierno norte y el verano sur, siempre en el sentido astronómico, no meteorológico). El solsticio se retrasa cada año unas 6 horas en comparación con el año anterior (más precisamente 5h 48min 46s) y se realinea cada cuatro años en correspondencia con el año bisiesto, introducido precisamente para evitar la divergencia progresiva de las estaciones con el calendario. Como resultado de estas variaciones, los solsticios pueden caer el 20 o 21 de junio o el 21 o 22 de diciembre.

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Antes de concluir, recordemos que la Tierra gira alrededor del Sol, dibujando una elipse. Esto la acerca o la aleja de nuestra estrella dependiendo de la época del año. A principios de julio, la Tierra se encuentra cerca del aphelion, que es el punto más lejano de un planeta del Sol. El perihelio, por otro lado, es el punto más cercano. Incluso la Luna que gira alrededor de la Tierra tendrá su propio momento de (esta vez llamado) apogeo y perigeo. En general, los planetas extrasolares que giran alrededor de otras estrellas tendrán su propio periastro y apoastro, pero el solsticio de verano no coincide con el día exacto en que la Tierra está en el punto más lejano del Sol, lo mismo se aplica al de invierno.

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