Encuentran un nuevo exoplaneta “gemelo” de la Tierra que podría albergar vida

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Los astrónomos descubren el planeta extrasolar KELT-9b  gigante más caliente conocido

KELT-9b, un planeta extra-solar en la constelación del Cisne y clasificado como cálido Joviano, tiene una temperatura más alta que la mayoría de las estrellas. Estas condiciones tienen consecuencias considerables y espectaculares. Durante su movimiento, el planeta deja un rastro de gas similar al de un cometa, y en su superficie no se pueden formar moléculas comunes como agua, dióxido de carbono y metano.

Los planetas que orbitan otras estrellas se cuentan ahora en miles. Pero la que descubrieron los investigadores de la Universidad Estatal de Ohio y de la Universidad de Vanderbilt y que se describe en las páginas de “Nature” es particular. Este exoplaneta es similar a Júpiter y gira alrededor de su estrella en 1,5 días sobre la tierra, alcanzando temperaturas extremas, incluso más altas que las de la mayoría de las estrellas, y dejando tras de sí un gigantesco rastro de gas, similar al de un cometa.

El increíble planeta, llamado KELT-9b orbita la estrella KELT-9, ubicada a 650 años luz de la Tierra, en la constelación del Cisne. Se estima que la temperatura máxima de este exoplaneta durante la exposición a la luz de su propio planeta alcanza 4600 kelvin, que es sólo 1200 kelvin menos que la temperatura de la superficie del Sol. Y si observamos la clasificación por estrellas, vemos que las estrellas de clase K, o anaranjadas, que representan alrededor del 12 por ciento del total, tienen una temperatura comparable a la de KELT-9. Y los de clase M, o rojos, que representan el 76 por ciento del total, tienen una temperatura inferior a 3700 kelvin.

La temperatura en KELT-9 es suficiente para prevenir la formación de moléculas comunes en la Tierra tales como agua, dióxido de carbono y metano. Y la radiación ultravioleta es tan intensa que literalmente evapora el planeta, dejando un intenso rastro de luz en su trayectoria orbital. La masa es también fuera de lo común: 2,8 la de Júpiter, pero con una densidad que es sólo la mitad.

“Tuvimos mucha suerte de captar el planeta mientras estaba en el disco de las estrellas”, comentó.

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Karen Collins, coautora del estudio, Universidad de Vanderbilt. “Debido a su período orbital extremadamente corto y a la forma particular de su estrella, que es oblata en lugar de esférica, se calcula que la precesión orbital sacará al planeta fuera de la vista en unos 150 años, para no volver hasta 3.500 años después.

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El descubrimiento del planeta en 2014 demuestra los beneficios de la más avanzada tecnología telescópica. Dos observadores en particular, el Telescopio Kilodegree Extremely Little (KELT), uno localizado en el hemisferio sur y otro en el hemisferio norte de la Tierra, y construido específicamente para la búsqueda de planetas extrasolares, sirvieron para el propósito. Los KELTs son capaces de observar millones de estrellas brillantes en una gran sección del cielo al mismo tiempo, incluso con una resolución relativamente baja.

Usando el telescopio KELT-nord y el Observatorio Winer en Arizona, los astrónomos notaron una pequeña disminución en el brillo del KELT-9 de 0.5 por ciento, que se repitió cada 36 horas, y lo interpretaron como un posible índice del paso de un planeta. Observaciones posteriores confirmaron que el origen de la señal era en realidad un planeta del tipo “Júpiter caliente”, es decir, de una masa comparable a la de Júpiter, del orden de 10 a 27 kilogramos, pero que se encuentra en una órbita muy estrecha alrededor de su estrella.

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El descubrimiento y caracterización de KELT-9b son también útiles para profundizar en el conocimiento de los diferentes sistemas planetarios posibles.

“La comunidad astronómica se centra en la búsqueda de planetas del tipo tierra alrededor de estrellas pequeñas y más frías del Sol: son objetivos fáciles y hay mucho que aprender sobre planetas potencialmente habitables que orbitan alrededor de pequeñas estrellas de masa”, comentó Scott Gaudí, coautor del estudio. “Por otro lado, dado que la estrella KELT-9 es más grande y cálida que el Sol, complementa estos esfuerzos y proporciona un hito en el camino para comprender cómo se forman los sistemas planetarios alrededor de estrellas masivas y muy calientes.

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