El asteroide entrante pasará cerca de la Tierra – Septiembre 2018

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El asteroide entrante pasará cerca de la Tierra - Septiembre 2018
Frantisek_Krejci / Pixabay

El asteroide entrante pasará cerca de la Tierra – Septiembre 2018

Un ASTEROIDE tan alto como un edificio de 15 pisos ha tocado la Tierra. Pasó más cerca que la distancia de la Luna, sin riesgo de impacto con nuestro Planeta. Se trata de un pequeño objeto, de unos 50 metros de diámetro, descubierto el 3 de septiembre por el observatorio del proyecto Atlas, la Universidad de Hawaii, que busca asteroides cerca de la Tierra. 2018 RC (el nombre bajo el cual fue catalogado) surgió de la nada, por lo tanto, menos de una semana antes del paso muy cercano.

Aunque no es de tamaño considerable, si hubiera chocado con la Tierra estaríamos preocupados: “El tamaño de este asteroide es compatible con el del evento de Tunguska -explica Gianluca Masi, astrofísico encargado del proyecto del Virtualtelescopio- un impacto con un objeto de este tamaño anunciaría una catástrofe no planetaria sino ciertamente nacional”. En 1908 un asteroide se estrelló en Siberia, en la región de Tunguska, devastando más de dos mil kilómetros cuadrados de Taiga, afortunadamente casi totalmente deshabitada.

Sin embargo, el 2018 RC nunca ha sido considerado un peligro: “Formalmente, los objetos potencialmente peligrosos deben cumplir ciertos requisitos: el paso previsto debe ser inferior a 7,5 millones de kilómetros, y este objeto ha pasado a una distancia mucho más corta, 220 mil – continúa Masi – pero debe ser mayor de 100 metros. Y ese no es el caso.”

Para encontrar otro término de comparación más cercano en el tiempo, el meteorito que explotó en 2012 sobre la ciudad de Chelyabinsk, Rusia, era aproximadamente la mitad de grande que éste. Números que requieren una reflexión sobre cuánto más hay que “trabajar” para monitorear y prevenir las catastróficas trampas que vienen del espacio: “Si para los asteroides más grandes el mapeo está casi completo – añade Masi, responsable del Día del Asteroide Italiano – los más pequeños como éste escapan más fácilmente de la malla de la observación.

Según la NASA, todos los objetos mayores de un kilómetro, con un potencial planetario destructivo (en otras palabras, como el que exterminó a los dinosaurios), son estudiados y conocidos. Según la Agencia Espacial Europea, sin embargo, existen alrededor de diez millones de “Neo” (objetos cercanos a la Tierra) en el mundo, de al menos diez metros de tamaño (el tamaño mínimo estimado para crear algún daño), de los cuales, sin embargo, los conocidos son sólo 16.000.

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No hay que perderse el paso del cometa 21/P Giacobini-Zinner, que no había pasado tan cerca de la Tierra desde el 14 de septiembre de 1946. Este cometa, que visita las regiones internas del Sistema Solar cada 6,5 años, mañana (10 de septiembre) estará tanto a la distancia mínima de la Tierra, igual a 58 millones de kilómetros, como a la distancia mínima del Sol, igual a 150 millones de kilómetros. “Será un paso particularmente favorable para la observación: algunos observadores -dijo Masi- informan que lo han visto a simple vista, pero para una visión óptima recomendamos el uso de binoculares.

Hay que buscar el cometa en la constelación de Auriga, en una región del cielo muy rica en estrellas. De hecho, el cometa se está preparando para un “tour” de maravillas, según informa la Asociación Italiana de Astrofilos (Uai): mañana tocará aparentemente el cúmulo abierto M37 y luego continuará su viaje hacia el sur, cruzando las constelaciones de Géminis, Orión y Unicornio. “A partir de finales de octubre – concluyó Masi – será difícil observarlo desde Italia porque estará muy bajo en el horizonte y a punto de sumergirse en el cielo del sur”. Descubierto por un astrónomo francés el 20 de diciembre de 1900 y observado por el alemán Ernst Zinner el 23 de octubre de 1913, este cometa es “casero”, es decir, siempre permanece en las cercanías de las regiones internas del Sistema Solar, porque a la máxima distancia del Sol llega un poco más lejos que la órbita de Júpiter.

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