Descubren cincuenta nuevos planetas extrasolares

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Descubren cincuenta nuevos planetas extrasolares
DasWortgewand / Pixabay

Presentado hoy en los EE.UU., durante la conferencia “Extreme Solar Systems“, la generosa colección de las últimas observaciones del espectrógrafo HARPS de ESO. De los 50 nuevos mundos descubiertos, 16 son “super-tierras”, uno de los cuales está en órbita en el rango de habitabilidad.

La estrella que vas, el mundo que encuentras. El equipo HARPS, el más implacable cazador de planetas extrasolares en circulación, acaba de presentar su último catálogo: una colección de 50 nuevos mundos. Un número impresionante, que de un solo golpe aumenta en casi un 10 por ciento los planetas extrasolares conocidos hasta la fecha. Y no son los habituales gigantes gaseosos, a los que ya estamos acostumbrados: 16 de los recién llegados son de hecho clasificables como “super-Terres”, o planetas relativamente pequeños, cuya masa es entre una y diez veces mayor que la de la Tierra.

Hablamos de uno de estos super-tierra, llamado HD 85512 b, hace unas semanas aquí en Media INAF. Entre los 50 planetas recientemente encontrados por HARPS se encuentra el destinado a atraer la mayor atención, ya que está ubicado en la zona habitable, la estrecha zona dentro de la cual es posible que exista la presencia de agua en forma líquida. Pero incluso más que el único planeta potencialmente habitable, o la abarrotada cosecha de mundos presentada hoy, es lo que estos resultados nos llevan a predecir para los años venideros para dar una sensación de vértigo: alrededor del 40 por ciento de las estrellas similares al Sol, dicen los científicos, albergan al menos un planeta con una masa entre 3 y 100 masas terrestres.

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“La cosecha de HARPS ha superado todas las expectativas, e incluye un gran número de super-Terres y planetas similares a las estrellas en órbita de Neptuno muy similares a nuestro Sol. Pero hay más: los nuevos resultados muestran que el ritmo de los descubrimientos se está acelerando”, dijo el líder del equipo HARPS, Michel Mayor, de la Universidad de Ginebra, al presentar los resultados hoy en la conferencia “Extreme Solar Systems” en los Estados Unidos.

HARPS (High Accuracy Radial velocity Planet Searcher), el héroe indiscutible de este hallazgo de masas, es un espectrógrafo ultrasensible montado en un telescopio de 3,6 metros en el observatorio de ESO en La Silla, Chile. “Tiene una precisión superior a la de cualquier otro instrumento en uso hoy en día”, dice Francesco Pepe, astrónomo del Observatorio de la Universidad de Ginebra, también miembro del equipo HARPS, “y por lo tanto nos permite ver planetas incluso muy ligeros”.

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HARPS-N, un doble espectrógrafo en el telescopio del INAF

Dentro de unos meses, en abril de 2012, a HARPS se unirá un espectrógrafo gemelo, HARPS-N, que será albergado por el TNG, el Telescopio Nacional Galileo del INAF, en las Islas Canarias. El sufijo’N’ de HARPS-N significa’norte’, ya que su territorio de caza será el cielo del hemisferio norte. “HARPS-N llega en el momento justo”, señala Pepe, responsable del nuevo espectrógrafo, “y se montará en un hermoso y eficiente telescopio como el TNG. También esperamos resultados importantes de HARPS-N, ya que el hemisferio norte ya ha sido explorado, pero no con la precisión permitida por HARPS.

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