Captan misteriosa señal alienígena desde el espacio exterior

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Captan una misteriosa señal alienígena del espacio exterior

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¿Hay una civilización alienígena que se intenta comunicar desde el espacio exterior?

Un grupo de astrónomos ha sido capaz de identificar más de una docena de nuevos impulsos de radio de ráfaga rápida (FRB) desde fuera de nuestra galaxia que duran unas pocas milésimas de segundo. Algunos de estos impulsos vienen de la misma posición en el cielo, una condición bastante rara en las encuestas del FRB, que podría ofrecer nueva información importante para estudiarlos y entender lo que los produce a miles de millones de años luz de nosotros.

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La señal misteriosa e inesperada de una fuente desconocida en el espacio profundo podría ser el primer espía de una familia de fenómenos similares. De hecho, es el segundo flash de radio ultrarrápido que se ha repetido en los 60 años capturados hasta ahora desde que los astrofísicos comenzaron a estudiar estos fenómenos muy rápidos y de alta energía.

El primer FRB fue descubierto en 2007 y desde entonces ha sido detectado por docenas. El problema es que estos impulsos duran unos momentos y luego desaparecen sin volver a ocurrir, con raras excepciones. En 2015, por ejemplo, se identificaron algunos FRBs de la misma porción del cielo, ofreciendo a los astrónomos algunos datos más para entender sus características.

Las observaciones se realizan a través de radiotelescopios, grandes antenas con parábolas de decenas de metros de diámetro, apuntando hacia el cielo con la esperanza de captar uno o más FRB. El problema es que las antenas pueden explorar áreas limitadas del cielo por encima de ellas, lo que hace muy difícil identificar un fenómeno que dura tan poco tiempo: si el radiotelescopio no apunta en la dirección correcta en el momento adecuado, no se detectará la emisión de un FRB.

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Se estima que todos los días alrededor de 5.000 FRB son potencialmente cobrables, pero al no saber de dónde vendrán es extremadamente difícil recoger alguno de ellos. Una vez que un flash de radio rápido ha sido detectado en una porción del cielo, tampoco se dice que otro volverá a ocurrir, causando una complicación adicional para las observaciones.

El análisis de estas descargas reveló que su origen se encuentra en un punto del espacio no bien definido a más de 1.500 millones de años luz de la Tierra. Incluso la baja frecuencia de las ondas, unos 400 MHz, podría ser una pista importante sobre el entorno en el que se formaron las ráfagas rápidas de radio.

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Los nuevos FRBs, reportados en dos estudios (uno y dos) publicados en la revista científica Nature, han sido capturados por el Experimento Canadiense de Mapeo de Intensidad de Hidrógeno (CHIME), un radiotelescopio recientemente construido en Columbia Británica en Canadá. Consta de cuatro estructuras semicilíndricas en las que se han instalado 1024 receptores de radio. A diferencia de otros radiotelescopios, el CHIME es fijo y por lo tanto sólo puede observar una porción precisa del cielo (que naturalmente cambia periódicamente a medida que la Tierra y su movimiento giran alrededor del Sol). Al ser fijo, CHIME debería tener algunas oportunidades más para detectar FRBs generados a partir de la misma fuente.

Aunque todavía no estaba completamente activo, entre el verano y el otoño del año pasado CHIME había detectado 13 FRB de varias fuentes, pero especialmente otros 6 flashes de radio rápidos desde la misma posición en el cielo. El hecho de que el estudio se llevara a cabo mientras el radiotelescopio estaba aún en proceso de instalación es una buena indicación, según los astrónomos, de que los FRBs de la misma fuente son más comunes de lo que se suponía.

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El descubrimiento de un nuevo FRB repitiéndose desde la misma posición en el cielo está llevando a los astrónomos a preguntarse si hay diferentes categorías de flashes de radio rápidos: los que se repiten a sí mismos y los esporádicos. Desafortunadamente, el descubrimiento de sólo dos FRBs que se repiten no es suficiente para derivar una regla general, y hay quienes tienen la hipótesis de que otros FRBs detectados también se repiten, pero que simplemente no ha habido posibilidad de captar una nueva señal de ellos.

Los astrónomos todavía no saben exactamente qué pueden producir los flashes rápidos de radio, pero saben que son fuentes extremadamente poderosas y altamente energéticas. La hipótesis más compartida es que son producidos por objetos espaciales extremadamente densos, como los agujeros negros, o que son causados por magnetares, estrellas de neutrones que poseen un campo magnético muy poderoso, miles de millones de veces mayor que el de la Tierra. Hay, por supuesto, aquellos que han asumido que estas son señales producidas por civilizaciones alienígenas, pero parece poco probable.

Además de ser interesantes en sí mismos, los flashes rápidos de radio pueden ayudarnos a entender mejor cómo se hace el Universo y cómo se formó. Antes de llegar a nosotros, un FRB viaja una distancia enorme, encontrando en su camino la materia que se encuentra entre las galaxias. Analizando la estructura de las ondas de radio, los astrónomos pueden reconstruir lo que han encontrado en su viaje interestelar, obteniendo nuevas pistas sobre cómo está estructurado el espacio intergaláctico.

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