Aumenta el impacto de asteroides en la tierra y la nada mira hacia al Luna

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Aumenta el impacto de asteroides en la tierra y la nada mira hacia al Luna
TBIT / Pixabay

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El número de impacto de asteroides en la Luna y la Tierra se ha triplicado en los últimos 290 millones de años: ¿qué papel desempeña el satélite?

El impacto de un asteroide en la Luna durante el eclipse total del pasado 20 de enero parece una pura coincidencia, pero hay una investigación, publicada el 18 de enero en la revista Science, que muestra que el número de colisiones de asteroides en la Luna y la Tierra ha aumentado casi tres veces en los últimos 290 millones de años. Durante los estudios detrás de la investigación, se consultó un magnífico documento natural: la superficie de la Luna.

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En esta nueva perspectiva, la superficie de nuestro satélite es uno de los registros más completos de colisiones de asteroides, un “documento” que cubre un período de tiempo de miles de millones de años, escrito por la Naturaleza en persona. Pasar del análisis térmico a las comparaciones con los cráteres terrestres es lo que se ha descubierto y, sobre todo, cómo.

qimono / Pixabay

La edad de una piedra

Calcular la frecuencia con que los asteroides golpean la Tierra ha sido uno de los objetivos de los astrónomos de todo el mundo durante décadas. ¿Qué tal va todo? Existen varios enfoques: uno de ellos se caracteriza por la observación de cráteres de impacto presentes en los distintos continentes, seguido de un proceso de datación radiométrica de las rocas cercanas, para determinar las edades de las rocas más grandes y por lo tanto más intactas.
¿Todo fácil? En realidad, no. El problema es que los expertos en mineralogía han señalado correctamente que no debe excluirse que los primeros cráteres formados en la Tierra hayan sido eliminados por la erosión de vientos, tormentas u otros procesos geológicos. La Tierra tiene menos cráteres “viejos” que otros cuerpos del sistema solar y la explicación se encuentra con buena certeza en la presencia de estos eventos atmosféricos y geológicos; al mismo tiempo, esta falta ha hecho difícil encontrar huellas efectivas y precisas para determinar una “historia” de impactos en nuestro planeta. Así que se decidió observar “un poco más allá” en el Espacio, en la primera superficie disponible.

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La primera superficie disponible
Una forma de evitar este problema era mirar la superficie de la Luna. Es un hecho que la Tierra y la Luna se ven afectadas de la misma manera y en las mismas proporciones con el tiempo. En general, debido al mayor tamaño y a la mayor gravedad, por cada asteroide que impacta la Luna hay unos veinte que golpean la Tierra. Pero aunque los grandes cráteres lunares han experimentado una pequeña erosión durante miles de millones de años, ofreciendo a los científicos un entorno único, no había forma de determinar su edad.
Esto hasta la activación del Orbitador de Reconocimiento Lunar. También llamado LRO, es de hecho un orbitador propiedad de la NASA lanzado en 2009 que desde entonces gira en torno a la Luna estudiando su superficie. La intención es crear un atlas completo de sus características. Desde su lanzamiento, LRO ha medido las temperaturas más frías del sistema solar dentro de los cráteres permanentemente sombreados de la Luna, detectando hielo de agua en el polo sur del satélite natural y rastros de actividad geológica reciente.

Ponciano / Pixabay

“Sabíamos por la exploración del Apolo de la Luna hace 50 años que entender la superficie de la Luna en profundidad era un paso fundamental para volver a la historia del sistema solar”, dice Noah Petro, un científico del proyecto LRO en el Goddard Space Flight Center de la NASA en Greenbelt, Maryland. Petro ha informado que LRO, junto con los nuevos sistemas robóticos que se están desarrollando en la NASA, contribuirán al desarrollo de futuros sistemas de aterrizaje y otros sistemas de exploración necesarios para que los humanos regresen a la superficie de la Luna – y para ayudar a la agencia a enviar astronautas a Marte.

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“LRO ha demostrado ser una herramienta científica invaluable”, dijo Petro. “Una de las cosas que sus dispositivos nos han permitido hacer es mirar hacia atrás en el tiempo a las fuerzas que dieron forma a la Luna; como podemos ver con la revelación del impacto con el asteroide, esto ha llevado a descubrimientos revolucionarios que han cambiado nuestra visión de la Tierra.

Pero, ¿qué resultó ser?

El radiómetro térmico de LRO, llamado Diviner, nos ha permitido conocer la cantidad de calor que se irradia desde la superficie de la Luna, factor fundamental para determinar las edades de los cráteres. Al observar este calor irradiado durante la noche lunar, los científicos pueden calcular qué cantidad de la superficie está cubierta por rocas grandes y cálidas, en comparación con rocas reguladas más frías y de grano fino.

Los grandes cráteres formados por impactos de asteroides en los últimos mil millones de años están cubiertos de cantos rodados y rocas, mientras que los cráteres más antiguos tienen pocas rocas, como lo demuestran los datos obtenidos de la herramienta Diviner. Esto sucede porque los impactos liberan grandes rocas lunares, que son pulverizadas en “suelo” por una acción constante perpetrada por algunos meteoritos diminutos que constantemente “llueven” sobre la superficie. Todo esto, por supuesto, en cientos de millones de años.

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Pero, ¿qué resultó ser?

El radiómetro térmico de LRO, llamado Diviner, nos ha permitido conocer la cantidad de calor que se irradia desde la superficie de la Luna, factor fundamental para determinar las edades de los cráteres. Al observar este calor irradiado durante la noche lunar, los científicos pueden calcular qué cantidad de la superficie está cubierta por rocas grandes y cálidas, en comparación con rocas reguladas más frías y de grano fino.

Los grandes cráteres formados por impactos de asteroides en los últimos mil millones de años están cubiertos de cantos rodados y rocas, mientras que los cráteres más antiguos tienen pocas rocas, como lo demuestran los datos obtenidos de la herramienta Diviner. Esto sucede porque los impactos liberan grandes rocas lunares, que son pulverizadas en “suelo” por una acción constante perpetrada por algunos meteoritos diminutos que constantemente “llueven” sobre la superficie. Todo esto, por supuesto, en cientos de millones de años.

La coautora del estudio, Rebecca Ghent, una científica planetaria de la Universidad de Toronto y del Instituto de Ciencias Planetarias de Tucson, Arizona, calculó en 2014 la velocidad a la que las rocas lunares se descomponen en terreno lunar. Su trabajo ha mostrado así una relación entre la abundancia de grandes rocas cerca de un cráter y la edad del cráter mismo. Usando la técnica de Gante, el equipo reunió una lista apropiada para la edad de todos los cráteres lunares que eran aproximadamente mil millones de años más jóvenes.

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“Al principio, era una tarea muy meticulosa examinar todos estos datos y mapear los cráteres, sin saber si podíamos o no hacerlo”, explica Sara Mazrouei, autora principal de la investigación, que recogió y analizó los datos de análisis.
El equipo encontró que la tasa de formación de grandes cráteres lunares ha sido de dos a tres veces más alta en los últimos 290 millones de años que en los 700 anteriores.
Hasta la fecha se desconoce la razón de este aumento de la tasa de impacto. Si se quieren aventurar algunas hipótesis, podría ser un fenómeno relacionado con colisiones importantes ocurridas hace más de 300 millones de años en la banda principal de asteroides, entre las órbitas de Marte y Júpiter, cuyos escombros fueron encontrados para viajar hacia el sistema solar interno, cruzando la órbita de la Luna. Y no podemos excluir la participación del propio Saturno, de su siempre fascinante sistema de anillos.

La segunda noticia interesante viene de la comparación entre la edad de los grandes cráteres de la Luna y los de la Tierra. Sus números y edades similares cuestionan inmediatamente la teoría de que la Tierra ha perdido tantos cráteres a causa de la erosión. “La Tierra tiene menos cráteres más viejos en sus regiones más estables, no debido a la erosión, porque la tasa de impacto fue menor hace unos 290 millones de años”, explica William Bottke, experto en asteroides del Southwest Research Institute de Boulder, Colorado, coautor de la investigación.

Un asunto no insignificante

Piense por un momento en tener que encontrar una manera de probar que menos cráteres significan menos impacto en lugar de relegar la falta de cráteres a la erosión: un gran desafío. Sin embargo, los científicos han encontrado pruebas que apoyan sus descubrimientos gracias a la colaboración con Thomas Gernon, un científico de la Tierra con sede en la Universidad de Southampton, Inglaterra, que trabaja en una característica terrestre llamada tubo de kimberlita.

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Estos tubos subterráneos son volcanes extintos que se extienden en forma de “zanahoria” durante un par de kilómetros bajo la superficie. A través de estudios geológicos, los científicos tienen muchos datos sobre las edades y los efectos de la erosión en las tuberías de kimberlita; esto se debe a que las tuberías de kimberlita son ampliamente explotadas durante las operaciones de extracción de diamantes.
Gernon mostró que los tubos de kimberlita formados hace unos 650 millones de años no habían sufrido mucha erosión a lo largo de los milenios, y un paralelo a los cráteres de impacto más jóvenes de 650 millones de años (sujetos a efectos erosivos similares) sugería que ellos también debían haber exhibido un comportamiento similar.

Mirando hacia otro lado

El equipo de Gante, que incluía al astrónomo planetario del Southwest Research Institute, Alex Parker, no fue el primero en proponer que la tasa de impactos de asteroides en la Tierra ha variado en los últimos mil millones de años. Sin embargo, fue el primero en demostrarlo estadísticamente y, sobre todo, en cuantificar la tasa de aumento.
La elaboración de estas herramientas estadísticas puede utilizarse ahora para estudiar las superficies de otros planetas, para obtener el número de impactos en un intervalo de tiempo dado (siempre hablamos de miles de millones de años) y así tener una visión más general de estos movimientos de asteroides, para reconstruir potencialmente su trayectoria hacia atrás, por ejemplo.