Astronomia: Speculoos el cazador de Exoplanetas habitables ya comenzó a funcionar

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¿Estamos a punto de descubrir más planetas extrasolares?

El proyecto Speculoos realizó sus primeras observaciones en el Observatorio Paranal de los Exos en el norte de Chile. Los especuladores se centrarán en la detección de planetas de tamaño terrestre que orbitan alrededor de estrellas enanas ultra frías y marrones.

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El Observatorio Austral de Speculoss (Sso) fue instalado con éxito en el Observatorio Paranal del Eso y obtuvo sus primeras imágenes de ingeniería y calibración – un proceso conocido como primera luz. Después de completar esta fase de rodaje, el nuevo grupo de telescopios en busca de planetas comenzará sus operaciones científicas, con el inicio de las observaciones en enero de 2019.

Sso es la estructura principal de un nuevo proyecto de caza de exoplanetas conocido como Speculoos (Search for habitable Planets EClipsing ULtra-cOOl Stars), que consiste en cuatro telescopios equipados con espejos primarios de 1 metro de diámetro. Los telescopios -denominados así por las lunas galileas de Júpiter I, Europa, Ganímedes y Calisto- disfrutarán de condiciones de observación intactas en el sitio de Paranal, que también alberga el Vlt (Very Large Telescope), el “buque insignia” de Exos. El Paranal es un lugar casi perfecto para la astronomía, con cielos oscuros y un clima estable y seco.

Estos telescopios tienen una tarea muy importante: Speculoos busca planetas de tamaño terrestre potencialmente habitables en órbita alrededor de estrellas enanas ultra frías o marrones, cuyas poblaciones planetarias están aún en su mayoría inexploradas. Sólo unos pocos exoplanetas han sido encontrados en órbita alrededor de este tipo de estrellas, y aún menos se encuentran en el área habitable de su estrella madre. Aunque estas estrellas débiles son difíciles de observar, son abundantes y representan alrededor del 15% de las estrellas del Universo cercano. Speculoos está diseñado para explorar 1000 de estas estrellas, incluyendo las más cercanas, brillantes y pequeñas, en busca de planetas habitables de tamaño terrestre.

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StockSnap / Pixabay

“Speculoos nos ofrece una capacidad sin precedentes para identificar los planetas terrestres que eclipsan algunas de las estrellas más pequeñas y cercanas a nosotros”, explicó Michaël Gillon de la Universidad de Lieja, director principal del proyecto Speculoos. “Esta es una oportunidad única para descubrir los detalles de estos mundos vecinos.”

Speculoos buscará exoplanetas utilizando el método de tránsito, siguiendo el ejemplo de su prototipo Trapense Sur en el Observatorio de Exos de La Silla, operativo desde 2011 y descubridor del famoso sistema planetario Trappist-1. El método de los tránsitos es una de las muchas maneras en que los exoplanetas son descubiertos usando el método de las velocidades radiales y midiendo los cambios en la velocidad de una estrella debido al planeta extrasolar que los orbita.

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A medida que el planeta pasa frente a la estrella, bloquea parte de su luz – esencialmente causando un pequeño eclipse parcial – causando así un diminuto, pero detectable, oscurecimiento de la estrella. Los exoplanetas alrededor de estrellas madre más pequeñas bloquean una fracción mayor de luz durante el tránsito, haciendo que estos eclipses periódicos sean mucho más fáciles de detectar que aquellos asociados con estrellas más grandes.

Sin embargo, el pequeño tamaño de las estrellas objetivo de Speculoos, combinado con la alta sensibilidad de sus telescopios, permite la detección de tránsitos de planetas de tamaño terrestre ubicados en el área habitable. Estos planetas serán ideales para observaciones de seguimiento con grandes estructuras de la Tierra o del espacio.

“Los telescopios están equipados con cámaras de infrarrojo cercano extremadamente sensibles”, explica Laetitia Delrez de Cavendish Laboratory, Cambridge, coinvestigadora del equipo de Speculoos. “Esta radiación está un poco más allá de lo que los ojos humanos pueden ver, pero es la emisión primaria de estrellas débiles lo que será el objetivo de Speculoos.

Los telescopios y sus soportes de colores brillantes fueron construidos por la empresa alemana Astelco y están protegidos por cúpulas del fabricante italiano Gambato. El proyecto contará con el apoyo de dos telescopios trapenses de 60 cm, uno en el Observatorio de La Silla dell’Eso y el otro en Marruecos. A su debido tiempo, el proyecto también incluirá el Observatorio Norte de Speculoos y Saint-Ex, actualmente en construcción en Tenerife, España, y San Pedro Mártir, México, respectivamente.

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También existe la posibilidad de una interesante colaboración futura con el Elt (Extremely Large Telescope), el futuro telescopio insignia del Eso, actualmente en construcción en el Cerro Armazones. El Elt podrá observar los planetas detectados por Speculoos con un detalle sin precedentes, quizás incluso analizando sus atmósferas.

“Estos nuevos telescopios nos permitirán investigar mundos cercanos y similares a la Tierra en el Universo con más detalle de lo que hubiéramos podido imaginar hace sólo diez años”, concluye Gillon. “Estos son tiempos verdaderamente extraordinarios para la ciencia de los planetas extrasolares.”

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