Astronomía: observan el “donut cósmico” alrededor del agujero negro de una galaxia espiral

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Chandra y Alma han permitido detectar el núcleo galáctico activo de una galaxia espiral próximo a un agujero negro.

Los “corazones oscuros” de las galaxias, agujeros negros supermasivos que reinan en el centro de la mayoría de las viviendas estelares, pueden contener una cantidad de materia correspondiente a varios miles de millones de masas solares. Los científicos han sugerido recientemente la presencia de una estructura de anillo compuesta de polvo y gas que se extiende alrededor de los agujeros negros. Este donut cósmico en particular sería calentado por el disco de crecimiento más grande, que a su vez se calentaría extremadamente por el material estelar en “caída libre” en el agujero negro.

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En algunos casos – informa Global Science – este proceso puede conducir a la emisión de potentes chorros de partículas cargadas eléctricamente, que idealmente pueden ser observadas desde la Tierra en forma de rayos X. El problema es que la estructura del anillo, según los cálculos de los astrónomos, sólo debería medir unos pocos cientos de años luz: un área de espacio bastante pequeña, lo que hace más difícil capturar su radiación.

Ahora por primera vez los científicos han tenido éxito, gracias a la alianza de un poderoso par de ojos en la Tierra y en el espacio: los del observatorio Alma dell’Eso y los del telescopio orbital Chandra de la NASA. Los dos instrumentos han permitido detectar el núcleo galáctico activo de una galaxia espiral, nombre en clave NGC5643, destacando la estructura de la rosquilla tan difícil de capturar.

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Primero Alma identificó una forma alargada que rodeaba el agujero negro unos 80 años luz más tarde; la misma área fue escaneada por Chandra, quien confirmó la presencia de la estructura circular asumida por modelos astronómicos recientes.

Los resultados, publicados en el Astrophysical Journal, muestran que la estructura observada mide en total unos 200 años luz y tiene una masa bastante desigual, que presenta masas más densas de polvo y gas.

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Este es el primer objeto de este tipo que se confirma como independiente por dos telescopios. Para añadir valor al descubrimiento, el hecho de que los datos recogidos por Chandra y Alma sobre la rosquilla cósmica alrededor del agujero negro de NGC5643 se extienden desde los rayos X hasta las longitudes de onda milimétricas.