Asteroides riesgo muy alto de impacto: la alarma de los antiguos astronautas de la NASA

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Asteroides riesgo muy alto de impacto: la alarma de los antiguos astronautas de la NASA
MasterTux / Pixabay

Asteroides riesgo muy alto de impacto: la alarma de los antiguos astronautas de la NASA

El objetivo de su asociación es desarrollar para 2018 un telescopio para la detección de cuerpos perdidos, “mucho más peligroso de lo que se cree”.

SIEMPRE un escenario de Armagedón, pero la posibilidad de que un asteroide golpee la Tierra causando bajas es subestimada y mayor de lo que los científicos pensaron hace unos años. Así lo revela la asociación estadounidense sin ánimo de lucro B612, un grupo que incluye a varios ex astronautas de la NASA, que trata de concienciar a la opinión pública sobre el problema. Su objetivo es desarrollar para 2018 un sofisticado telescopio para la detección de estos peligrosos planetas callejeros.

Entre 2000 y 2013, un sistema internacional de vigilancia de las explosiones atómicas de la Organización del Tratado de Prohibición Completa de los Ensayos Nucleares registró 26 deflagraciones de asteroides en la Tierra. La B612 se ha reconstruido geográfica y cronológicamente con un vídeo en el que se muestran los impactos.

“Vimos lo que podía pasar el año pasado en Chelyabinsk, Rusia”, Ed Lu, ahora presidente de B612 después de haber estado dos veces en misión en el Transbordador Espacial y durante seis meses en órbita en la Estación Espacial Internacional (ISS). “Los asteroides”, continúa Lu, “en contacto con la atmósfera crean terribles explosiones. La onda de choque afecta a todo lo que nos rodea en un área de hasta 40 kilómetros y puede matar a toda la gente de los alrededores.

Las explosiones causadas por el impacto con la atmósfera de uno de estos planes el 15 de febrero del año pasado en Chelyabinsk, Rusia, han golpeado muchos edificios y herido a más de 1.000 personas con astillas, escombros y trozos de vidrio que explotaron desde las ventanas de los edificios. Afortunadamente, el asteroide tenía un diámetro de sólo 20 metros, pero estos objetos pueden medir hasta un kilómetro y sólo podemos imaginarnos qué causaría el impacto de una formación tan rocosa que cae sobre la tierra a una velocidad que los científicos llaman “mach 50”, cincuenta veces la del sonido. De la más pequeña a la más grande, la energía que puede liberar los pianetini oscila entre uno y 600 kilotones y, para hacer una comparación, 15 fue el poder de la bomba atómica que arrasó Hiroshima hasta el suelo.

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Por supuesto, Lu concluye, “hay una buena posibilidad de que el asteroide golpee un área deshabitada o termine en el océano sin hacer mucho daño. Es una cuestión de suerte, pero nos enfrentamos a un fenómeno constante y creemos que un impacto que puede causar daños reales a la Tierra generalmente ocurre cada 100 años. En 1908 uno de estos objetos de 45 metros de diámetro se había estrellado de nuevo en Rusia, cerca del río Tunguska, afortunadamente sin causar bajas porque en medio de la estepa siberiana.

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La NASA tiene un servicio de vigilancia del cielo. Un sistema, sin embargo, sólo capaz de detectar la aproximación de grandes asteroides: más de un kilómetro y 200 metros de diámetro. La asociación B612, por su parte, está construyendo algo más complejo para predecir estos acontecimientos: se llama Sentinel, un telescopio que cuesta unos 250 millones de dólares financiado por donaciones privadas que debería estar listo en cuatro años. Situado en la órbita del planeta Venus, con un marco hacia la Tierra, será capaz de predecir el impacto de un asteroide décadas antes. “Si sólo tenemos semanas o meses de preaviso”, explica Harold Reitsema, director de la misión Centinela de la B612, a Repubblica.it, y en el pasado al mando del equipo que fabricó el telescopio Hubble para la NASA, “sólo podemos evacuar las ciudades. También, desafortunadamente, por ahora sólo podemos predecir el uno por ciento de los impactos de asteroides capaces de devastar grandes áreas. Lo más probable es que se descubran las explosiones sólo cuando ocurran, como ocurrió en Cheliabinsk.

De hecho, décadas antes de cualquier posible impacto con nuestro planeta, el grupo B612 está convencido de que podemos organizar una misión espacial para llegar al asteroide asesino y neutralizarlo antes de que pueda hacer daño con otra técnica. “Podríamos empezar con una simple nave espacial”, continúa Reitsema, “y detenerla una vez que lleguemos a la trayectoria del asteroide.

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Su impulso sería entonces transferido al asteroide, cambiando su velocidad. Aunque el resultado obtenido fuera una pequeña variación en la velocidad con la que el cuerpo celeste se acerca a la Tierra, esto determinaría un tiempo diferente para llegar a nuestro planeta “cuya rotación constante”, concluye Reitsema, “evitaría el impacto”.

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