5 razones que obligaron el estudio del asteroide Bennu

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5 razones que obligaron el estudio del asteroide Bennu
TBIT / Pixabay

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Muy antiguo, no demasiado pequeño, compuesto de elementos químicos únicos para estudiar el Sistema Solar y la evolución del Universo: Bennu fue elegido por los científicos por todas estas razones

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Descubierto hace casi 20 años, muy viejo, no demasiado pequeño, el asteroide 101955 Bennu probablemente tiene algunas de las características que lo hacen más atractivo para los científicos. Tanto es así que la NASA acaba de enviar con éxito la misión Osiris-Rex, que llegó el 3 de diciembre de 2018 cerca de Bennu. El objetivo de la misión es tomar una muestra del asteroide y luego traerlo de vuelta a la Tierra, en 2023, para estudiarlo. Sin embargo, en el Sistema Solar hay hasta 780.000 asteroides: ¿por qué los científicos de la NASA eligieron Bennu? Esto es explicado por la NASA misma, lo que proporciona algunas buenas razones por las que incluso unos pocos gramos de este cuerpo celeste podrían ser muy importantes para los científicos.

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1. Comprobación de la validez de los modelos

Desde su descubrimiento en 1999, los científicos han proporcionado varias predicciones sobre las propiedades, como la composición química: comprobar si estas predicciones son correctas es esencial para confirmar estos y otros modelos de asteroides y, de no ser así, identificar la criticidad y mejorar las observaciones telescópicas.

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2. Dar información sobre el origen del Sistema Solar

Este asteroide podría haber sido formado por el ensamblaje de materiales de estrellas en su fase final, lo que dio lugar al Sistema Solar. Estos materiales también pueden estar presentes en asteroides más pequeños, que han alcanzado la superficie de la tierra (como meteoritos): sin embargo, los científicos no conocen el origen exacto y también su composición se ve alterada por la entrada en la atmósfera.

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Si bien Bennu podría ser una fuente fiable para el rastreo y estudio de estos materiales, incluso teniendo en cuenta que es muy antiguo y que se ha conservado en el vacío del espacio. Por lo tanto, estudiar su composición química puede ser importante para estudiar mejor los orígenes y la evolución del Universo.

3. Las cualidades que facilitaron la consecución de los objetivos

Llegar allí no fue fácil. Sin embargo, para algunas características Bennu era el asteroide ideal para una misión espacial. Bennu está cerca de la Tierra y gira alrededor del Sol en el mismo plano que nuestro planeta, todos los elementos que han facilitado el envío de la misión. Sus dimensiones no son ni demasiado pequeñas ni demasiado grandes para tal exploración: su diámetro es de unos 492 metros (en la imagen se puede ver la comparación con la Torre Eiffel, que tiene 324 metros de altura).

4. Podría darnos información sobre el origen de la vida.

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Bennu podría contener trazas de moléculas orgánicas, como cadenas de carbono unidas al hidrógeno y al oxígeno, que son los componentes esenciales de la vida y de todos los seres vivos. Estudiar una muestra de Bennu, por lo tanto, podría ayudar a entender cuál ha sido el papel de los asteroides en la aparición en la Tierra de compuestos químicos esenciales para la vida.

5. Estudio de los riesgos de impacto

La proximidad de Bennu a la Tierra podría ser significativa alrededor del año 2135, cuando, según las predicciones de los científicos de la NASA, hay una baja probabilidad de que afecte a nuestro planeta. Así que los científicos pensaron en hacer mediciones que pudieran ayudar a nuestros descendientes a predecir el riesgo de impacto de este y otros asteroides. ¿Qué es eso? Por ejemplo, evaluar un fenómeno físico conocido como el efecto Yarkovsky, probablemente la base del enfoque de Bennu, que cada año avanza 280 metros hacia el Sol y la Tierra. Este efecto a menudo afecta a pequeños cuerpos celestes como asteroides y consiste en un empuje debido al hecho de que la cálida luz solar llega a un lado del asteroide, que luego vuelve a emitir calor, mientras gira alrededor del Sol, desde el lado no expuesto.

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