La bomba demográfica sigue siendo un problema

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Hace cincuenta años, en 1968, se publicó un libro que se hizo famoso: La bomba de población, de Paul Ehrlich, que auguraba un futuro de catástrofes para el planeta. ¿Qué pasó con esas predicciones?

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Hace cincuenta años, en mayo de 1968, se publicó un libro que marcó una época con sus sombrías predicciones sobre el futuro que esperaba a la humanidad en la Tierra. Paul Ehrlich, un erudito autorizado de la Universidad de Stanford (California), que gracias a ese libro se hizo famoso en todo el mundo, afirmó que nuestro planeta estaba en el umbral de una crisis dramática e irreversible: con el crecimiento explosivo de la población, estaba a punto de abrirse una era en la que no habría suficiente comida para todos.

¿La sobrepoblación podría llevarnos a emigrar a un planeta extrasolar?

El libro The population bomb tuvo un fuerte eco y se convirtió, además de en un caso editorial mundial, en uno de los textos de referencia del naciente movimiento ambientalista. ¿Qué pasó con los pronósticos de Ehrlich después de cinco décadas? ¿Qué se ha hecho realidad?

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NACIMIENTO DE UN BESTSELLER. Paul Ehrlich, ahora de 85 años, declaró recientemente en una entrevista que considera que la mayor contribución de su libro es haber colocado el tema candente del control de la población en el centro de atención como un tema de debate público. El libro, que se escribió en sólo tres semanas, no fue un éxito inmediato. Por el contrario, al principio y durante varios meses fue completamente ignorada, a pesar de que su autor se dedicó incansablemente a presentarla.

La fama y el auge de las ventas llegaron cuando Ehrlich fue invitado al famoso programa de entrevistas de Jonnhy Carson, en la cadena NBC, y habló durante una hora sobre población y ecología. La red se vio inundada de cartas de televidentes interesados, como nos dice este artículo en The Smithsonian, y el libro subió en las listas de ventas convirtiéndose en un bestseller.

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TONOS DRAMÁTICOS.

Están usando HAARP para eliminar a gran parte de la población

La batalla para alimentar a la humanidad está perdida“; “cientos de millones de personas morirán de hambre“; “la tasa de mortalidad aumentará en las próximas décadas“: las primeras frases del libro sonaban como frases finales y el tono era catastrófico.

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El mensaje básico era que el hacinamiento, el hambre y la guerra aguardaban a los habitantes de la Tierra si no se adoptaban medidas inmediatas para contener el crecimiento demográfico.

¡YA BASTA CON LOS NIÑOS! Incluso de alarmas como la lanzada por Ehrlich surgieron las campañas emprendidas por diversas organizaciones y organismos internacionales para contener el crecimiento de la población y los programas de control de la natalidad en países pobres o en vías de desarrollo, como el iniciado en la India en la década de los setenta, que garantizaba subsidios y beneficios económicos a quienes se sometían a la esterilización. También influyó en la política del único hijo en China, oficialmente abolido en 2013, lo que ha causado muchos problemas sociales y demográficos.

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Junto con el éxito, también hubo críticas, particularmente por los tonos excesivamente pesimistas, las descripciones de un futuro inminente de desastres ecológicos y sociales, a veces interpretados literalmente como predicciones reales más que como escenarios en los que pensar.

¿SOMOS MUCHOS O DEMASIADOS?

Superpoblacion predicha por Stephen Hawking

Hoy en día, 7.500 millones de personas viven en la Tierra, pero el crecimiento de la población sólo se ha vuelto tumultuoso desde la Revolución Industrial (mediados del siglo XIX). Hace cien años el planeta tenía dos mil millones de habitantes, y hace diecisiete años éramos seis mil millones.

Deberíamos alcanzar los 8.000 millones en cinco años… pero la tasa de crecimiento de la población se ha reducido casi a la mitad en comparación con los niveles de mediados de los años sesenta, principalmente debido a que la tasa de natalidad está cayendo casi en todas partes por debajo del nivel de reemplazo (el nivel en el que los nacimientos sustituyen a las defunciones), no sólo en el oeste desarrollado, sino también en el sudeste asiático y en América Latina. África es el único continente donde la población sigue creciendo.

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Sin embargo, dada la inercia de la tendencia demográfica, el número total de habitantes del planeta seguirá aumentando. ¿Por cuánto tiempo? Un modelo demográfico de las Naciones Unidas estima que el pico se alcanzará alrededor de 2050, con 9.000 millones de personas. Según otras previsiones, la población seguirá creciendo hasta finales de siglo y principios del siguiente, alcanzando los 11.000 millones de habitantes. Por otro lado, una minoría de investigadores afirma que la población comenzará a disminuir a partir de mediados de este siglo.

¿Puede el planeta sostenernos a todos? Hay muchas respuestas a esta pregunta: las estimaciones de cuántos habitantes pueden soportar nuestro planeta, que figuran en un informe de las Naciones Unidas de 2012 (PDF), oscilan entre los 8.000 millones (en la práctica, lo que ya somos) y más de un trillón…

EL FUTURO QUE NOS ESPERA.

Si las predicciones de Ehrlich sobre la catástrofe alimentaria no se han hecho realidad, gracias también a la llamada Revolución Verde, que ha permitido un fuerte aumento de los rendimientos agrícolas y, por tanto, ha evitado (o avanzado) el escenario de escasez de alimentos que podría haber parecido inminente, hoy existen otras preocupaciones.

El cambio climático pesa mucho sobre la balanza de los problemas del planeta, y el problema ya no se ve en el número absoluto de habitantes, sino en el peso impuesto al medio ambiente y en el desequilibrio entre el norte y el sur del mundo. Los quinientos millones de personas más ricas, alrededor del 7% de la población mundial, son responsables de la mitad de las emisiones de dióxido de carbono. Mientras que el 50% de la población más pobre aporta sólo el 7%.

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Los sombríos escenarios pintados por Ehrlich hace cincuenta años ya no parecen tan relevantes, y pocos estudiosos estarían de acuerdo con los tonos usados hoy en día, pero ciertamente se puede decir que el planeta está cualquier cosa menos fuera de peligro. Y aunque hoy en día hay consenso en que el control de la población no puede imponerse desde arriba y en que la educación y la independencia económica de las mujeres son los factores que más contribuyen a la disminución de la tasa de natalidad, la cuestión del número de habitantes del planeta también sigue teniendo una importancia apremiante.

RESPONSABILIDADES INDIVIDUALES.

Según un estudio reciente realizado por investigadores de la Universidad de Columbia Británica (Canadá), las acciones más eficaces para combatir la acumulación de gases de efecto invernadero en la atmósfera y el cambio climático tienen poco que ver con las medidas ecológicas que más se habla en los países desarrollados, como el reciclaje de residuos o las bombillas de bajo consumo.

Los de mayor impacto positivo son la renuncia al automóvil (se ahorrarían 2,4 toneladas de dióxido de carbono equivalente cada año) y el transporte aéreo (-1,6 toneladas por cada viaje de regreso transcontinental), pero sobre todo tener un hijo menos, lo que afectaría globalmente con la reducción de 58 toneladas per cápita de dióxido de carbono.