Primeros nacidos con ADN modificado. Anuncio desde China, pero los científicos están divididos

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Primeros nacidos con ADN modificado. Anuncio desde China, pero los científicos están divididos
PublicDomainPictures / Pixabay

Los primeros seres humanos con ADN modificado nacieron en China: gemelos que potencialmente serán capaces de transmitir la misma modificación a sus hijos, de generación en generación. Una intervención basada en una variante de la técnica que corta y pega el ADN, Crispr, prohibida en Estados Unidos y en la mayoría de los países occidentales, así como la forma en que se comunicó la noticia, está fuera de las reglas del método científico: a la prensa antes de su publicación en una revista científica.

El experimento fue coordinado por Jiankui He, director del laboratorio de la Universidad Austral de Ciencia y Tecnología de Shenzhen y propietario de dos empresas biotecnológicas, que se espera que hable el miércoles en Hong Kong, en la conferencia internacional sobre técnicas de edición genética. El comité organizador de la conferencia, por su parte, se distanció hoy al señalar que este tipo de investigación “debe ser abordada con cautela” y con “autorizaciones públicas”.

También se debate el hecho de que, según los propios investigadores, un embrión en el que la modificación no fue completamente exitosa también fue implantado en el útero. Tanto es así que uno de los gemelos “parece ser un mosaico de células”, según los investigadores que han tenido acceso a algunos materiales del experimento. La investigación se realizó a partir de ovocitos y espermatozoides tomados de siete parejas de entre 22 y 38 años y en los que sólo los hombres dieron positivo para el virus VIH, según los únicos documentos accesibles, presentados al Registro Chino de Ensayos Clínicos y al comité de ética del hospital.

Se obtuvo un total de 22 embriones a partir de óvulos y espermatozoides mediante fecundación in vitro. De estos, 16 han sido modificados con Crispr para silenciar el gen que controla el receptor llamado CCR5, que se encuentra en la superficie de las células inmunitarias llamadas linfocitos T y que es el puerto de entrada preferido del virus VIH. De los 16 embriones en cuestión, ciertamente uno no había sido modificado como estaba previsto, pero los investigadores decidieron implantarlo de todos modos. Fue uno de los 11 embriones utilizados en los seis intentos de implantación. Al final, se logró un embarazo, el de los gemelos.

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Todo indica que la decisión de utilizar de todos modos un embrión no perfectamente modificado explica por qué “el objetivo principal de los investigadores era experimentar la técnica de edición del ADN en lugar de evitar la enfermedad”, como señala el genetista estadounidense George Church, de la Universidad de Harvard. Sin embargo, Jiankui He está absolutamente seguro de su trabajo, hasta el punto de presentarlo al comité de ética como una investigación con efectos “incalculables” dignos del Nobel.

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“A la luz de la creciente competencia internacional en cuanto a las aplicaciones de la tecnología de edición de ADN”, dice, el resultado “irá más allá de lo que condujo al Premio Nobel en 2010 por la técnica de la fertilización in vitro”. Es un tono triunfal, en línea con la feroz competencia que durante años ha visto a Estados Unidos y China persiguiéndose entre sí en las aplicaciones de Crispr.

La terapia del cáncer fue el primer campo de batalla y todo comenzó en 2015, con la intervención en Londres utilizando una técnica similar a la de Crispr, llamada Talen, para combatir una forma rara de leucemia en un niño. En 2016, China ganó el primer juicio humano de Crispr. En 2017, mientras Estados Unidos esperaba la aprobación del experimento, un grupo chino preparó tres experimentos sobre cáncer de vejiga, próstata y riñón. Ahora la competencia se ha desplazado hacia el nuevo campo minado de la corrección del ADN en los embriones.

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