El misterio de la desaparición del hombre de Neanderthal

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¿Como desaparecio el hombre Neanderthal?

Durante unos 200.000 años, el hombre de Neandertalensis (Homo neanderthalensis) ocupó pacíficamente toda Eurasia. Pero hace unos 28.000 años, desapareció repentina y misteriosamente.

Varias teorías han sido desarrolladas para explicar esta desaparición. La hipótesis mejor fundamentada cuestionaba las fuertes variaciones climáticas a las que el hombre neandertal no habría podido adaptarse. Sin embargo, ahora parece cierto, a la luz de los últimos hallazgos, que la tesis climática no se aplica a todas las áreas ocupadas por los neandertales.

En 2012, Michaël Barton, de la Universidad de Arizona, propuso una nueva teoría, apoyando la tesis ya propuesta sobre una desaparición que simplemente sería debida a un cruce entre las dos especies.

Diferentes teorías sobre la desaparición del Homo neanderthalensis

Perdemos la pista de los Neandertales a partir de 28.000 años. Los últimos rastros fueron descubiertos en la cueva de Gorham en la roca de Gibraltar. Sin embargo, es muy probable que pequeños grupos de población hayan sobrevivido después de esa fecha, pero no tenemos pruebas de ello en este momento.

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Cabe destacar que la fecha exacta de la desaparición de los neandertales sigue siendo un tema controvertido. Se han propuesto varias fechas. Las cronologías se basan en gran medida en la datación con carbono 14.

Tenemos que enfrentarnos a los hechos: la especie apenas se extingue en unos pocos miles de años, poco después de que otra especie, el Homo sapiens, el primer hombre moderno y nuestro antepasado inmediato, comenzara a poblar Europa a su vez.

Ambas especies han coexistido bien durante varias decenas de miles de años, especialmente en el territorio del actual Israel, y durante al menos cinco mil años en Francia. De ahí el interrogatorio de los científicos.

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¿Habría ayudado el hombre moderno a eliminar a un rival embarazoso?

La teoría del genocidio se contradice con la duración de la convivencia, sobre todo porque aún no se ha detectado evidencia de masacre. Esta tesis fue definitivamente abandonada por los científicos. Parece que las dos especies se ignoraron.

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También se mencionó la epidemia. Sabemos muy bien que una especie está siempre debilitada por una población baja. Pero no tenemos pruebas para apoyar esta teoría.

Sin embargo, la población total de neandertales nunca ha sido muy grande. Los científicos calculan que nunca ha superado los 15.000 individuos. Se trata de un punto importante que ciertamente no está ajeno a su desaparición.

¿Un cruce con Homo sapiens?

Hoy en día, los antropólogos han adquirido un conocimiento más fino del tiempo que toma completar una mutación genética.

Desde el punto de vista de la evolución, 10.000 años no es nada. Si hace 100.000 años ocurrió algo que condujo a la aparición de un homínido que se adaptó mejor a la supervivencia que el hombre neandertal, sólo puede ser un cambio fisiológico menor.

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Al mismo tiempo, sin embargo, este cambio habría tenido tal efecto en la resistencia de la especie que podría haber suplantado al hombre neandertal.

En los últimos cincuenta años, los científicos también han descubierto cuán intransitables pueden ser las barreras entre especies. Ahora sabemos que los seres vivos no pueden aparearse con seres de otra especie, ni siquiera muy cercanos, para dar una progenie que pueda reproducirse.

Sin embargo, esto tampoco parece aplicarse al hombre de Neandertal. De hecho, las últimas pruebas de ADN muestran que los neandertales eran muy cercanos al Homo sapiens.

Genéticamente, los neandertales son 99.5% iguales a los humanos modernos.

En mayo de 2010, un estudio realizado por Svante Pääbo del Instituto Max-Planck (Alemania) mostró que entre el 1 y el 4% de nuestro genoma proviene de humanos neandertales.

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Así que hubo una reproducción entre las dos especies. La progenie nos transmitió esta herencia genética de generación en generación.

El hombre de Neanderthal no habría desaparecido, pero habría sido absorbido. Michaël Barton y su equipo realizaron simulaciones de los viajes de Sapiens y Neandertal en Europa. Hace 60.000 años, las dos poblaciones no se mezclaban. Sin embargo, hace 30.000 años, bajo la influencia de la edad de hielo, las dos poblaciones coexistían en los mismos territorios.

Según este antropólogo, el cruzamiento podría llevarse a cabo en 1500 generaciones.

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Los estudios han sido publicados en las revistas Human Ecology and Advances in Complex Systems.

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La población de los neandertales nunca ha sido muy numerosa, mientras que la de los sapiens ha aumentado constantemente. El genoma de Sapiens ha podido así invadir el genoma neandertal y hacerlo desaparecer.
Esta teoría aún no está unánimemente aceptada y los científicos creen que aunque se hayan producido algunos acoplamientos, éstos siguen siendo muy minoritarios y sin mucho impacto.

Un conjunto de factores que pueden haber causado la desaparición del hombre neandertal.
No se puede decir realmente que la desaparición de los neandertales se haya resuelto. Sin embargo, la investigación más reciente proporciona una mejor comprensión de lo que pudo haber causado esta extinción.

Lista de causas implicadas:

El hombre de Neanderthal vivía dentro de una estructura familiar ampliada y no dentro de un grupo grande.

Falta de interacción social entre clanes
Madurez sexual temprana pero menor tiempo de aprendizaje
Baja transferencia de conocimientos entre diferentes generaciones
La población total nunca ha sido muy grande y se ha extendido por un vasto territorio.
La tasa de mortalidad era muy alta porque no había división del trabajo. Hombres, mujeres y niños cazados

El hombre neandertal dependía casi exclusivamente de la caza de mamíferos porque su dieta no era muy variada.

La llegada del hombre moderno no ha sacudido la vida de los neandertales. Si comparamos las dos especies, nos damos cuenta de que algunos detalles pueden explicar la supervivencia del hombre moderno y la progresiva extinción del hombre neandertal.

Lista de factores que han favorecido al hombre moderno:

El hombre moderno vivía en grupos bastante grandes.
Se alentó la interacción social
Madurez sexual tardía, pero mayor tiempo de aprendizaje
Mejor transferencia de conocimientos entre generaciones
Población total que ha seguido creciendo

Dieta más variada

División del trabajo dentro de la estructura social: los hombres cazaban caza mayor, mientras que las mujeres y los niños se ocupaban de la caza menor y la recolección de plantas.

La división del trabajo permite reducir los riesgos y, por lo tanto, reducir la tasa de mortalidad.

Aunque la desaparición del hombre neandertal sigue siendo objeto de debate y controversia, ahora sabemos que el clima no está en juego y que, por lo tanto, no es un problema de adaptación al medio ambiente.

¿Había llegado el hombre neandertal simplemente al final de su evolución biológica, como sugirió Marylène Patou-Mathis, autora de Neanderthal, otra humanidad?

Es posible, pero parece que la estructura social jugó un papel importante en la extinción del hombre neandertal.

Los próximos descubrimientos nos permitirán conocer más y resolver sin duda alguna esta desaparición.

https://www.livescience.com/47460-neanderthal-extinction-revealed.html

http://insider.si.edu/2015/08/why-did-neanderthals-go-extinct/

https://www.theguardian.com/science/2013/jun/02/why-did-neanderthals-die-out