Arqueológica: Los antepasados de los hobbits descubiertos en Indonesia

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Arqueológica: Los antepasados de los hobbits descubiertos en Indonesia

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Un equipo internacional de investigadores encontró restos de hace 700.000 años de hobbits pre-Homo floresiensis

Dos estudios: “Homo floresiensis-like fossils from the early Middle Pleistocene of Flores” y “Age and context of the oldest known hominin fossils from Flores”, publicados en Nature por dos equipos de científicos dirigidos por la Universidad Australiana de Wollongong, dan cuenta de un excepcional descubrimiento de restos fósiles de antiguos homínidos en Indonesia, que parecen ser los antepasados de Homo floresiensis, una pequeña especie humana que fue rebautizada de inmediato como Hobbit, y que alcanzó sólo un metro de altura.

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Gert van den Bergh, del Centro de Ciencias Arqueológicas de la Universidad de Wollongong, fue el líder del equipo que encontró un fragmento de mandíbula y seis dientes de al menos un adulto y dos niños en capas de roca sedimentaria en un yacimiento llamado Mata Menge, en la isla indonesia de Flores, y que describió en detalle en la Naturaleza la anatomía de estos restos y demostró que los hallazgos son más antiguos que medio millón de años de restos de Homo floresiensis encontrados en Liang Bua.

Van den Bergh explica: “Sorprendentemente, estos fósiles, que incluyen dos dientes de leche de niños, tienen al menos 700.000 años de antigüedad. Este descubrimiento tiene importantes implicaciones para la comprensión de la dispersión y evolución humana temprana en la región y silencia de una vez por todas a los escépticos que creen que Homo floresiensis era sólo un hombre moderno (Homo sapiens) enfermo. La diversidad humana era mucho mayor de lo que jamás hemos logrado.

Para identificar al antepasado del Hobbit, el equipo de Yousuke Kaifu, del Museo Nacional de Naturaleza y Ciencia de Tokio, comparó los fósiles con un vasto conjunto de datos de homínidos y fósiles modernos y dedujo que “Todos los fósiles son indiscutiblemente homínidos y parecen ser muy similares a los de Homo floresiensis. La morfología de los dientes fósiles también sugiere que este linaje humano representa a un enano descendiente del primer Homo erectus que, de alguna manera, desembarcó en la isla de Flores. Lo que es realmente inesperado es que el tamaño de las exposiciones indica que el Homo floresiensis había alcanzado su pequeño tamaño hace al menos 700.000 años.

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Según van den Bergh, los artefactos de piedra descubiertos en la misma región datan de hace al menos un millón de años y esta raza humana insular estuvo presente al menos 300.000 años antes: “Es concebible que el pequeño Homo floresiensis desarrollara las proporciones en miniatura de su cuerpo durante los primeros 300 años.También es posible que este linaje sea anterior a la llegada del primer homínido a Flores, lo que implica que una especiación habría ocurrido en una isla que es el trampolín entre Asia y Flores, como Sulawesi”.

La forma en que un gran grupo de H. erectus logró llegar a la remota isla de Flores sigue siendo un misterio. Estos primeros humanos, que eran capaces de forjar herramientas rudimentarias de piedra, no tenían la capacidad tecnológica para construir barcos. Para ilustrar el descubrimiento durante una conferencia de prensa, Van den Bergh dijo que podrían haber sido traídos a la isla por un tsunami. Al igual que muchos seres humanos, incluida una mujer embarazada, en el terremoto/tsunami de 2004. Otra posibilidad es que los primeros homínidos en llegar a Flores no fueran H.. erectus, pero que algún grupo ancestral de homínidos llegó a la isla desde el norte de Asia.

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En enero de 2016 un equipo dirigido por van den Bergh publicó, de nuevo en Nature, el descubrimiento de herramientas de piedra en Sulawesi que datan de antes de la llegada de los humanos modernos a esa isla, y es concebible que esas herramientas de piedra fueran hechas por otro homínido de linaje aislado que produjo la rama que fundó el linaje en Flores.

Los fósiles de hobbits fueron encontrados en 2914, justo en las últimas semanas de una campaña de excavación, en el lecho de un antiguo río, dentro de la cuenca del So’a di Flores, una región donde el equipo de van den Bergh ha estado excavando durante más de 20 años. Investigadores australianos señalan que no fue un golpe de suerte, pero “Este descubrimiento es el resultado de una estrategia sistemática de excavación”. Van den Bergh, un sedimentólogo y paleontólogo experimentado, trabajó con Mike Morwood, el líder del equipo australiano-indonesio que descubrió el esqueleto de Hobbit – Homo floresiensis en 2003, para llevar a cabo una serie de excavaciones de prueba para identificar a qué nivel estratigráfico era más probable encontrar restos de homínidos. Después de tres años de excavaciones realizadas en colaboración con colegas de la Agencia Geológica de Indonesia, el equipo había acumulado miles de fósiles de fauna extinta y artefactos de piedra encontrados en una antigua capa rica en fósiles hace 800 mil años.

En 2013 el equipo decidió excavar un nivel 10 metros más alto. En la siguiente temporada de excavación se encontraron fósiles de homínidos, en el lecho del río desaparecido, cubiertos de arenisca y sellados y preservados por una antigua corriente de lodo volcánico. Van den Bergh dice: “Mi único pesar es que Mike murió en 2013 y, por lo tanto, no vivió lo suficiente para compartir la experiencia y la emoción de estos nuevos fósiles de homínidos. Ambos sabíamos que tenían que estar allí. Creo que Mike habría apreciado mucho el hecho de que el campo de la paleoantropología está listo para otra gran convulsión.

Van den Bergh señaló que “Ahora, la clave para evaluar completamente los hallazgos es la recuperación de más restos esqueléticos completos de homínidos de los depósitos de prueba en Mata Menge, o de capas más antiguas que contienen fósiles.

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El equipo ya ha estado excavando capas portadoras de fósiles en un yacimiento cerca de Mata Menge que data de hace aproximadamente un millón de años, en colaboración con investigadores indonesios del Centro Nacional de Investigaciones Arqueológicas de Yakarta. El equipo de investigación se centra principalmente en la cuenca del So’a, donde esperan identificar las especies más antiguas y tratar de entender la validez de la hipótesis de que el Homo floresiensis desciende del Homo erectus que habría llegado a Flores.

La noticia del descubrimiento de los antepasados hobbits de l’Homo floresiensis llega pocos meses después de que los investigadores de la Universidad de Wollongong y del Centro de Ciencias Arqueológicas anunciaran la necesidad de revisar la datación del esqueleto de Homo floresiensis encontrado en Liang Bua, en una cantera de piedra caliza de Flores, en 2003. Los resultados, también publicados en Nature, llevaron la desaparición de Homo floresiensis a 12.000 – 50.000 años atrás, lo que sugiere que podrían ser vividos en la Indonesia actual junto con los seres humanos modernos. “Que – dicen los investigadores australianos – nos hace una pregunta: ¿tenemos algo que ver con su desaparición?”

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