¿Estamos listos para el descubrimiento de la vida extraterrestre?

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¿Estamos listos para el descubrimiento de la vida extraterrestre?
PixxlTeufel / Pixabay

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Es totalmente posible que en la próxima década, más o menos, veas un titular que te diga que la NASA ha encontrado evidencia de vida en el espacio. ¿Esa noticia haría que corrieras gritando a la calle?

Según el británico Sunday Telegraph, el director de la División de Ciencias Planetarias de la NASA aparentemente piensa que sí. El informe de gran formato sobre los recientes comentarios del Dr. Jim Green sugiere que el público podría estar perturbado, angustiado y perturbado por un descubrimiento de la biología más allá de los límites de nuestro propio planeta.

Pero eso no es realmente lo que el Dr. Green quiso decir. No le preocupaba que la población entrara en pánico, pero nuestro seguimiento no estaba claro.

La historia de fondo es esta: En 2020, Marte y la Tierra volverán a estar relativamente cerca uno del otro. Para aprovechar esta circunstancia orbital fortuita, las agencias espaciales lanzarán una pequeña brigada de naves espaciales hacia el Planeta Rojo. A diferencia de los exploradores robóticos que actualmente merodean por los polvorientos paisajes de Marte, estas nuevas naves -lanzadas por la NASA y una colaboración europeo-rusa- se dedicarán a un tipo de reconocimiento que no se ha probado desde que los Viking Landers se establecieron allí a mediados de la década de 1970. La nueva embarcación irá más allá de la mera búsqueda de lugares que antes eran aptos para la vida. Estarán a la caza de la vida misma. Vivo o muerto.

Naves extraterrestres en el planeta Marte invisibles al ojo humano

Es el inminente envío de estos nuevos exploradores robóticos lo que motivó las observaciones del Dr. Green de que podríamos saber de la vida en Marte dentro de unos pocos años. Pero no estaba diciendo que las noticias de vida extraterrestre inevitablemente inquietarían al público. Sabemos que no lo hará porque, después de todo, llevamos a cabo ese experimento hace más de dos décadas.

En 1996, la noticia científica del año fue una afirmación de que se habían encontrado microbios marcianos fosilizados en un meteorito conocido por ser un trozo de antiguo regolito marciano. El meteorito – ALH 84001 – era una pequeña muestra de Marte que aparentemente contenía cuerpos oscuros de microbios antiguos.

Esta fue una gran historia, pero la reacción del público fue tan tranquila como el amanecer. La gente sólo quería saber más. Lamentablemente, la historia del meteorito marciano cambió a medida que la evidencia fue examinada por otros investigadores. El argumento a favor de los microbios antiguos en el Planeta Rojo era débil.

Naves extraterrestres en el planeta Marte invisibles al ojo humano

Sin embargo, el punto es que el público encontró esta historia intrigante, pero no alarmante. Se trataba de la vida en Marte, sí, pero de una vida parecida a la de las bacterias, y de una muerte prolongada.

Pero, ¿y si encontramos vida existente en Marte, por ejemplo, una capa de bacterias que yace a varios metros por debajo de la superficie estéril de Marte? ¿Qué haríamos nosotros? ¿Podría alguien decirle a Elon Musk que suspenda sus excursiones a Marte porque el planeta tiene una población indígena?

Claramente, este es un escenario para el que no estamos preparados. Incluso si los nuevos exploradores robóticos de Marte sólo encuentran evidencia de una biota que se extinguió hace miles de millones de años, no está claro que tengamos un plan de batalla para la ciencia que querríamos hacer a continuación. La advertencia del Dr. Green se aplica: A diferencia de los Boy Scouts, no estamos preparados.

Por supuesto, se podría decir que la corte española no estaba preparada para el descubrimiento de un nuevo mundo en 1492, y que también improvisó su respuesta. Pero la esperanza es que podamos hacerlo mejor en el caso de encontrar pruebas de la vida en Marte porque, después de todo, podemos verlo venir.

Y luego está esto: Para muchas personas, el término “marcianos” evoca a seres inteligentes, generalmente con una actitud poco comprensiva hacia los terrícolas. Para estas personas, una declaración de que “no estamos preparados para un descubrimiento de vida en Marte” suena como una preocupante deficiencia en la preparación militar.

Naves extraterrestres en el planeta Marte invisibles al ojo humano

Bueno, para cualquiera que esté familiarizado con las condiciones reales en Marte, esta es una preocupación tonta. No hay especies civilizadas en el Planeta Rojo, y no hay evidencia de que lo haya habido. Si los marcianos están escondidos en nuestro pequeño amigo, necesitarás un aumento de 40x para verlos. No vendrán a la Tierra a menos que los empaquemos y los llevemos de vuelta en nuestros cohetes.

Además, un estudio reciente realizado en la Universidad Estatal de Arizona muestra que la mayoría de la gente daría la bienvenida a los extranjeros inteligentes. Aparentemente piensan que es probable que tales seres sean amistosos. Gracias, E.T.

Obviamente, cualquier medida que debamos tomar si se encuentran marcianos es todavía incierta. Como dice el Dr. Green: “Lo que hagamos ahora depende de lo que encontremos primero”.

Pero esto es seguro: Un descubrimiento de que Marte tiene, o tenía, vida sería enormemente significativo. Sería una prueba de que la vida es un proceso que comienza en muchos mundos y, en consecuencia, que el universo está repleto de biología, una idea que, a partir de ahora, no es más que una hipótesis atractiva.